Monday, 15 December 2014

8. Kate Nelligan



Here  we  make  a  definite  break  as  Kate  wasn't  a  child  actress  at  least  not  as  far  as  TV  or  films  were  concerned. I've  only  just  found  out  that  she's  not  British  either,  having  first  spotted  her in  the  BBC  adaptation  of  Therese  Racquin  in  1980  and  since  assumed  that  she  was  one  of  ours  who'd  gone  on  to  Hollywood.

Kate  is  actually  Canadian  and  came  to  England  as  a  22-year  old  drama  student  in  1973. She  made  her  film  debut  two  years  later.

1. The  Romantic  Englishwoman ( 1975 )



Kate's  first  film  role  was  a  small  part  in  this  domestic  drama  from  veteran  director  Joseph  Losey.

The  titular  character  is  Elizabeth  ( Glenda  Jackson ) , an  upper  middle  class  woman  who  takes  a recuperative  break  in  Baden-Baden  from  her  successful  novelist  husband  Lewis ( Michael  Caine ) and young  son. In  her  hotel  she  meets  Thomas  ( Helmut  Berger ),  posing  as  a  poet  but  really  a  drug courier  on  the  run  from  Swan ( Michel  Lonsdale ). Thomas  follows  her  to  England  where  he  lodges with  the  family  as  Lewis  is  determined  to  find  out  whether  the  two  had  an  affair.

Knowing  that  Losey  was  responsible  for  at  least  two  cinematic  atrocities  in  Boom ! and  The Assassination  of  Trotsky,   I  feared  the  worst  but  this  one  isn't  too  bad . It's  a  thoughtful examination  of  what  happens  when  your  circumstances  are  comfortable  enough  to  allow  time  for  boredom. Elizabeth  has  a  French  au  pair, dishwasher, social  life, regular  sex (  in  the  garden ) , the works,  but  still  hankers  for  a  romantic  adventure. Lewis who,  from  his  accent  and  social  behaviour, has  worked  his  way  into  the  lifestyle, is  more  grounded  in  everyday  realities  and  is  groping  for  an understanding  of  his  wife's  desire  for  liberty. From  a  slow  start  it  gradually  becomes  more  absorbing although  it  remains talky  and  short  of  action.

It's  difficult  to  fully  empathise  with  these  privileged  characters  so  it   needed  a  good  performance from  Jackson   to  work  and   as  usual  she  delivered. The  grainy  cinematography  doesn't  flatter  her  at all  but  that  wouldn't  bother  a  skilled  actress. There  are  a  couple  of  brief  glimpses  of  her  in  the buff. Caine  is  alright  but  not  too  convincing  when  he  loses  his  temper. Berger  is  a  bit  one-dimensional  in  his  handsome  stranger  role  and  Lonsdale  is  hardly  in  it.

Kate's  role  too  is  small  as  a  friend  of  the  couple  and  is  used  to  move  the  plot  along  in  one  of  her  three  scenes. She's  alright  but  looks  a  bit  overweight.  

2. Dracula  ( 1979 )




Kate's  next  film  part   was  the  leading  role  in  this  re-telling  of  the  Dracula  story. It  largely  follows on  from  the  successful  Broadway  production  with  the  same  leading  man, Frank  Langella.

It's  reasonably  close  to  Stoker, more  so  than  the  Hammer  version  at  any  rate. It  moves  the  action  a  decade  or  two  further  on, largely  so  that  Jonathan  Harker  can  chase  around  in  a  vintage  car. I  think  most  people  reading  this  will  have  a  good  idea  of  the  plot  already  but  for the  record   it  goes like  this. A  ship  runs  aground  off  the  coast  of  Whitby  and  the  only  survivor, a  Rumanian  aristocrat  Count  Dracula  ( Langella )  is  discovered  by  a  sickly  young  girl  , Mina  van  Helsing  ( Jan  Francis )  who  is  being  cared  for  by  her  friend  Lucy  ( Kate )  and  Lucy's  father  Dr  Seward  ( Donald  Pleasence ). Lucy  is  engaged  to  Dracula's  solicitor  Harker  ( Trevor  Eve  just  before  his  career  took  off  with  Shoestring ). The  starry  cast  is  rounded  off  by  Laurence  Olivier  as  Mina's  father  who  comes  in  when  Dracula  targets  the  two  girls.

Director  John  Badham   and  Langella  wanted  to  emphasise  the  romance  in  the  story  and  take advantage  of  the  actor's  striking  good  looks. It  certainly  worked for  my  mum;  when  it  was  first shown  on  TV she  had  to  leave  the  room  halfway  through  it  and  told  my  sister  it  was  because  of the effect  he  was having  on  her.  Kate  and  Frank  actually  play  it  very  well  as  does  Eve  as  the  inadequate  and  peeved  Harker. The  film  is  correspondingly  high  on  atmosphere  and   very  low  on  sex  and  gore.

However  it's  achieved  at  the  expense  of  a  convincing  narrative  with  plot  holes, inadequate explanations  and  continuity  errors  galore. Why  does  Dracula  kill  all  the  sailors  and  thereby wreck  the  ship  bringing  him  to  England ?  Renfield  ( Tony  Haygarth )  is  already  acting  as   Dracula's  agent  when  the  wreck  is  being  salvaged  so  why  does  Dracula  attack  him  ( as  a very  crappy-looking  bat ) when  he  brings  some  of  the cargo  to  the  count's  new  home ?  What's the  source  of  van  Helsing's  knowledge  of  vampires ? Most glaringly,  vampire  Mina  is dispatched  twice  as  if  alternative  versions  have  both  made  it  into  the   final  cut. And  how come  her  reflection  appears  in  a  puddle of  water ? It's  an  effective  shot  in  context  but  it contradicts  information  imparted  elsewhere  in  the  film

The  acting  is  generally  good  although  Olivier  carries  on  using  that  indeterminate  European  accent  from  The  Marathon  Man  and  The  Boys  From  Brazil . Larry  was  actually  seriously  ill  while  making  the  film  so  we  shouldn't  be  too  hard  on  him.



3. Mr  Patman ( 1980 )

4. Eye Of The  Needle ( 1981 )




Kate  has  pretty  much  the  only  female  role  in  this  taut  WWII  thriller  based  on  a  novel  by Labour  luvvie  Ken  Follett.

Henry  Faver  ( Donald  Sutherland )  is  a  German  spy  operating  in  England. Unlike  his  roguish  Irishman  in  The  Eagle  Has  Landed , Sutherland's  Faver   is  a  single-minded  and  ruthless  killer  who  eliminates  everyone  who  stands  in  his  way. Having  discovered  the  Allied  invasion  plans  Faver  must  make  his  way  to  a  U-boat  off  the  coast  of  Scotland  with  the  police  headed  by  Inspector  Godliman  ( Ian  Bannen )  in  hot  pursuit. Faver  steals  an  unseaworthy  boat  and  crashes  onto  a  small  island  where  he  is  taken  in  by  a  young  couple  Lucy  Rose  ( Kate )  and  her  embittered  husband  ( Christopher  Cazenove ) a  pilot  who  lost  both  legs  in  a  car  crash  on  their  wedding  day. Lucy  and  Faver  become  involved.

Eye  of  the  Needle  is  a  good  yarn  well  told,  with  excellent  location  work  on  the  island  of  Mull  and  top  quality  acting.  It  moves  at  the  right  pace  with  regular  injections  of  tension  and  violence  including  cinema's  most  unequal  fight. There  are  some  mistakes;  Kate's  waterproof  jacket, Cazenove's jeep  and   Bannen's  helicopter  are  all  anachronisms  and  the  climax  switches  from  pitch  black  night  to  broad  daylight  with  no  dawn  in  between.  Richard  Marquand  got  to  direct  Return  of  the  Jedi  largely  on  the  strength  of  this  film.

Kate  gives  a  superb  performance  with  emotional  depth  as  the  lonely  guilt-ridden  housewife  who  then  has  to  become  a  resourceful  action  heroine. It's  surprising  she didn't  become  a  bigger  star  after  this. I  haven't  seen  all  Kate's  films  at  the  time  of  writing  but  it  seems  quite  likely  that  this  is  the  only  one  where  she  flashes  some  flesh  with  a  couple  of  topless  scenes.

Sutherland, Cazenove  and  Bannen  are  all  excellent  too  and  is  usually  mentioned  there's  the  briefest  of  appearances ( almost  an  extra )   by  the  young  Rik  Mayall  as  a  sailor   but  that's  the  least  of  reasons  to  watch  it.



5. Eleni ( 1985 )


Kate  had  the  title  role  in  this  true-life  drama  about  the  execution  of  the  mother  of  famed  investigative  reporter  Nikolas  Gage.

Eleni  is  a  mother  of  five  living  in  a  poor  mountainous  village  in  Greece  whose  husband  has  gone   to  find  work  in  America. While  she  waits  for  him  to  gather  the  means  to  bring  them  over, the   village  is  taken  over  by  communist  guerillas  during  the  Greek  Civil  War  and  she  becomes  an   object  of  suspicion  and  calculated  humiliations  for  her  link with  the  capitalist  West. This  leads  to  her  death. Thirty  years  later  her  son  Nikolas  ( John  Malkovich )  gets  a  posting  in  Athens  at  the  same time  as  an  amnesty  allowing  former  war  criminals  to  return  to  Greece  comes  into  force  and  he   sets  out  to  discover  what  really  happened.

The  endorsement  of  Ronald  Reagan  has  cast  this  film  in  an  unfavourable  light  but  it's  far  from  a crude  piece  of  Commie-bashing  propaganda. It's  a  well-acted  story  of  human  endurance  and  family solidarity. Eleni  has  no  political  affiliations; she's  just  a  victim  of  circumstances  trying  to  keep  her  family  together. Although  a  little  too  young  for  the  part  Kate  is  exceptional  and  was  unlucky  not  to receive  some  formal  recognition. Oliver  Cotton  as  the  callous  apparatchik  who  prosecutes  her  is  an excellent  villain  and  Brit  stalwart  Ronald  Pickup  as  the  rather  more  human  military  commander  is  a good  foil  for  him

The  historical  drama  works  rather  better  than  the  present-day  story  which  doesn't  always  convince. I  couldn't  get  my  head  round  why  the  New  York  Times  would  require  a  "bureau  chief"  in  Athens  and  Gage  running  around  Greece  interrogating  his  suspects  at  gunpoint  smacks  more  of  The   Odessa  File  than  a  true  life  drama. And  then  of  course  it's  John  Malkovich, early  in  his  film  career  but  with  all  the  irritating  mannerisms  already  in  place.

6. Control ( 1987 )


Kate  has  the  lead  female  role  in  this  French-Italian-Canadian  film  originally  titled  Il  Giorno  Prima.

She's  one  of  fifteen  volunteers  for  an  experiment  where  they  will  live  together  in  a  fall-out  shelter  in  Frankfurt  for  a  fortnight  , sponsored  by  a  hazily-defined  Swedish  foundation  headed  by  Mrs  Havemeyer  ( Ingrid  Thulin ). The  experiment  is  conducted  by  a  nuclear  scientist Dr  Monroe  ( Burt  Lancaster ).  The  disparate  group  are  learning  to  get  along  together  and  obey  the  rules  when  notice  of  a  rogue  missile  heading  their  way  comes  through.

So  it's  a  cross  between  Threads  and  Big  Brother  with  a  side  order  of  70s  disaster  movie  tropes  thrown  in. It  doesn't  sound  promising  and  there  are  a  lot  of  holes  you  can  pick  in  it. The  anti-nuclear  themes  were  getting  a  bit  stale  even  when  it  was  made  which  is  perhaps  why  the  recent  Chernobyl  disaster  is  referenced  at  least   twice  in  the  script.  The  dialogue  frequently  descends  into advocacy  without  saying  anything  very  illuminating  on  either  side  of  the  debate. Thulin  and  Lancaster's  final  exchange  harks  straight  back  to  a  very  similar  scene  they  had   in  The  Cassandra  Crossing  ten  years  earlier  which  must  have  occurred  to  them  both. The  cast  is  too  big ; some  of  the  fifteen  inmates  barely  have  a  line, let  alone  an  interesting  back  story. And  it's  thunderingly  predictable  all  the  way  through.

And  yet  I  quite  enjoyed  it. This  is  partly  down  to  the  quality  of  the  acting. Despite her  character being  a  stereotype  as  a  British  peacenik  with  dialogue  to  match,  Kate  inhabits   her  part  with conviction   and  her  developing  romance  with  the  cynical  American  reporter  ( Ben  Gazzara )  is  believable.  Lancaster , in  one  of  his  last  film  roles  before  succumbing  to  Alzheimer's, lends  the  film  some  star  power  with  his  usual  strongman  persona  although  he  only  bookends  the  main  action. The  supporting  cast  , mainly  unknown  Europeans, are  generally  good  apart  from   Zeudi  Araya  but  she's  playing  a  wannabe  actress  so  perhaps  that  was  meta-casting

7. White Room ( 1990 )

8. Frankie And Johnny ( 1991 )


Kate  marked  the  year  she  turned  40  by  winning  a  BAFTA  for  her  supporting  role  in  this  romance,  adapted  from  his  own  play  by  Terrence  McNally. From  this  point  on  she  usually  plays  the  secondary  female  role  in  her  films.

The  plot , such  as  it  is,   concerns  a  just -released  white  collar  criminal  Johnny   ( Al  Pacino )  who  goes  to  work  as  a  chef   at  a  busy  ( it  has  to  be  given   the  staff  numbers )  New  York  diner .  One  of  the  four  waitresses  pops  her  clogs  as  soon  as  he  arrives  and  Johnny  sets  his  sights  on  the  youngest, the  seemingly  cynical  and  defensive  Frankie  ( Michelle  Pfeiffer ).  I  think  you  can  guess  where  it  goes  from  there.

Most  of  the  pre-publicity  surrounding  the  film  centred  on   Pfeiffer's  taking  a  blue  collar role  without  cosmetic  enhancement,  presumably  hoping  to  be  taken  more  seriously  as  an  actress. ( ask  yourself  how  many  of  her  films  this  century  you  can  name  for  the  result.)  She  still  looks  pretty  good  however,  staggeringly  so   in  the  scene  where  she's  observing  the  nightlife  of  the  residents  in  the  opposite  block. Most  of  the  criticism  the  film  received  centred  on  the  casting  of  Pfeiffer , - and  Pacino  too to  an  extent  - that  they  were  too  attractive  to  convince  as  lonely  losers  on  the  cusp  of  middle  age. Kathy  Bates  ( pre-Misery ) who'd  played  Frankie  on  stage  added  her  own  voice  to  the  detractors.

It  is  a  fair  point. The  two  spark  off  each  other  well; apart  from  one  or  two  raised-eyebrow  moments  when  you  expect  Al  to  start  bawling  and  Pfeiffer's  very  unconvincing  four-letter  tirade  at  the  bowling  alley,  they  both  put  in  good  performances. But  yes,  you  never  quite  lose  the  sense  you're  watching  a  star  vehicle  for  2  A-listers  to  strut  their  staff  rather  than  an  absorbing  drama  about  human  relations.  There  are  one  or  two  moderately  funny  moments  but  also  some  really  buttock-clenching  episodes. You  can  imagine  where  we  end  up  with  the  tasteless  sub-plot  about  Pacino's  silent  orgasms  and  it's  not  pretty ! The  finale  centred  on  a  radio  show  is  also  hard  to  take. 

The  supporting  cast  are  good. Jane  Morris  is  perfect  as  Nedda  the  ungainly  wallflower  and  Hector  Elizondo  does  well  as  the  gay  neighbour -  at  least  if  he's  meant  to  be  irritating. Then  there's  Kate  as  Cora  the  noisy,  abrasive  cougar  who  has  a  one  night  stand  with  Johnny. She's  very  good  at  showing  the  kind  hearted  and  vulnerable  person  underneath  the  brassy  exterior. Though  she's  also  playing  against  type  she's  a  much  more  convincing  working  class  girl  than  Pfeiffer  and  it's  a  shame  she's  not  in  it  much  after  the  first  half  hour.

9. Shadows  And  Fog  ( 1991 )

Kate's  part  in  this  one  is  so  small  you  could  easily  miss  her  if  you  weren't  looking  out  for  her.

"Shadows  And  Fog" is  a  rather  self-indulgent  Woody  Allen  film  and  one  of  two  made  just  before  his  acrimonious  split  with  Mia  Farrow  so  they're  both  in  it  along  with  a  host  of  big  names in  tiny  roles. It's  filmed  in  monochrome  with  many  references  to  German  Expressionist  cinema  to  spot  if  you're  into  that  sort  of  thing ( I'm  not  so  I  didn't ).

The  plot,  such  as  it  is,  concerns  Kleinman , a  nerdy  clerk ( Allen in  his usual persona ) in  Edwardian  New  York woken  in  the  night  to  take  part  in  the  hunt  for  a  serial  killer, the  Strangler,  arranged  by  a  vigilante  posse. By  the  time  he's  dressed  they've  disappeared  and  he's  wandering  the  streets  to  no  purpose. At  the  same  time  Irmy ( Farrow ) a  circus  performer deserts  her  unfaithful  lover  ( John Malkovich ) and  eventually  crosses  paths  with  Kleinman  after  an  adventure  in  a  brothel. There's  no  real  logic to  the  rest  of  the  film; the  killer  is  revealed  early  on  and  has  no  back  story, Kleinman  bumps  into  acquaintances  from  his  past  and  eventually  becomes  a  suspect and  Irmy  ( in an  obvious  in-joke ) adopts  a  baby. The  ending , possibly  influenced  by  Twin Peaks,  leaves  everyone  baffled.

Some  of  it  is  quite  funny, other  bits  are  just  annoying  particularly  where  Farrow's  involved. The  scene  where  the  obnoxious  wealthy  student  played  by  John  Cusack  is  willing  to  pay  700  dollars to  sleep  with  the  47- year  old  Farrow  ( still  playing  the  na├»ve  waif )   seems  like  a  sop  to  an  out  of  control  ego  ( and  highly  ironic  given  subsequent  events ). The  film  is  also  quite  brief  and  doesn't  outstay  its  welcome  at  82  minutes. 

Allen  is  fine  as  the  bewildered  man  in  a  Kafkaesque  nightmare  , a  role  he's  often  played  before. Malkovich  is  as  irritating   as  ever  and  Cusack  is  fine  in  an  unsympathetic  role. As  for  everyone  else  they're  hardly  on  screen long  enough  to  count  which  is  a  blessing  in  the  case  of  Madonna  as  Malkovich's  mistress  but  you  do  wonder  at  the  likes  of  Jodie  Foster   bothering  to  come  in  and  shoot  a  couple  of  scenes  as  a  sassy  whore. As  for  Kate  she  only  appears  in  a  long  shot  at  a  window  in  a  pointless  scene  where  she  declines  to  put  Farrow  up  for  the  night.

10.  The  Prince Of Tides ( 1991 )



Kate  got  her  only  Oscar  nomination  so  far  as  Best  Supporting  Actress  in  this  one ( losing  out  to Mercedes  Ruehl  in  The  Fisher  King. At  the  time  of  writing  it's  Barbara  Streisand's  penultimate  film  as  a  director.

I  wasn't  looking  forward  to  this  one. I  remember  it  coming  out  and  being  repelled  by  the  clip  released  to  Film 91  and  other  shows  where  the  two  main  protagonists  ( Nick  Nolte  and  Barbra  Streisand )  are  having  a  melodramatic  row  in  an  office.  That  is  one  of  the  worst  scenes  in  the  film which  wasn't  quite  as  bad  as  I  feared   but  I  wouldn't  go so  far  as  to  recommend  it.

The  plot  concerns  Tom Wingo  ( Nolte ) a   teacher  turned  listless  househusband   in  the  South  who , we  learn  immediately , has  had  a  troubled  childhood. His  mother  Lila ( Kate )  makes  an  unwelcome  house  call  to  tell  him  that  his  poetess  twin  sister  Savannah  has  made  another  suicide  attempt  in  New  York  and  he  should  go  see  what  he  can  do. His  sister's  psychiatrist  Dr  Lowenstein  ( Barbra  Streisand )  asks  him  to  tell   her   their   childhood  secrets   since,  due  to  some  unspecified  mental  condition, he  acts  as  her  memory. Then  they  get  pally  despite  their  differences  in  background  etc. ( yawn ).

I'm  not  one  of  those  predisposed  to  kicking  Streisand  ( as  always  director, producer  and  star  here ) and  I  don't  know  the  source  novel  but  she  must  take  the  blame  for  at  least  some  of  the  faults  in  this  film. It's  uneven  in  pace  and  tone, switching  from  light  ( unfunny )  comedy  to  unbelievable  melodrama  without  warning. It's  too  long  : the  sub-plot  about  Tom  teaching  Lowenstein's  spoiled  son  ( played  by  Streisand's  real-life  son  Jason  Gould ) how  to  play  American  so-called  football  is  completely  unnecessary  and,  this  being  the  nineties,  we  have  a  Superfluous  Gay  Character,  who  looks  like  Yoffie  from  Fingerbobs.  And  yet,  despite  the  length , some  important  questions , like  how  Tom's  mother  managed  to  snag  the  local  tycoon,  or  how  Jack  lost  his  job  go  unanswered. And  the  constant,  clumsy  North/ South  comparisons  soon  begin  to  grate

The  biggest  mistake  is  the  revelation  of  the  final  family  secret  too  soon  in  the  film. It  stretches  credibility  to  breaking  point  but  at  least  wakes  you  up. Then  you  have  a  rather  dull  last  third  as  Tom  and  Lowenstein  have  their  affair,  enlivened  only  by  Jeroen  Krabbe  as  her  pantomime  prick  of  a  husband . If  Streisand  had  dropped  in  a  sub-title  reading  "And  now  it's  about  ME ! " it  wouldn't  have  been  less  subtle. And  Tom's  final  voiceover  crediting  Lowenstein  with  putting  his  life  back  on  track  is  just  risible.

As  far  as  her  acting  goes Streisand  is  OK  and  at  least  there's  no  transformation  scene  where  she goes  from  middle-aged woman  with  big  nose  to  middle-aged  woman  with   big  nose  after  a  visit  to  the  hairdresser's.  Nolte  as  usual  is  a  likable  lightweight ; there  was  some  noise  that  year  about  Anthony  Hopkins  winning  the  Oscar  despite  limited  screen  time  in  Silence  of  the  Lambs   but  if  Nolte  was  the  best  of  the  competition  he  deserved  it.  ( In  fact  the  film  won  none  of  its  seven  Oscar  nominations , notably  not  for  Best  Actress or  Best  Director ). Blythe  Danner  is  quite  good  in  the  sympathetic role  of  Tom's  wife

Kate's  character  is  set  up  to  be  the  villain  of  the  piece  but  aside  from  a  few  social  pretensions and  some  mild  emotional  abuse  she  actually  seems  quite  an  admirable  character  undeserving  of  her son's  invective  and  certainly  of  her  appalling  husband  (  well  played  by  Brad  Sullivan )  who  gets  a relatively  free  pass. I  should  also  mention  that  the  make  up  person  who  aged  Kate  for  the  present-day  scenes  without  reaching  for  the  grey  wig  and  glasses  did  an  excellent  job.

11.  Fatal Instinct  ( 1993 )




Kate  next  turned  to  comedy  with  a  lead  role  in  Carl  Reiner's  spoof  of  recent  erotic  thrillers.

She  plays  Lana  , the  unfaithful  wife  of  Ned  ( Armand  Assante ) who  juggles  two  careers  as  a  cop  and  defence  lawyer,  assisted  in  the  latter  role  by  the  devoted  Laura  ( Sherilyn  Fenn ). He  has  a  one  night  stand  with  mysterious  femme  fatale  Lola  ( Sean  Young )  while  Lana  plots  his  death  with  lunkhead  mechanic  Frank  ( Chris  McDonald ). Also  gunning  for  him  is  just-released  pyschopath  Max  ( James  Remar ).

It's  not  too  hard  to  pick  out  all  the  references  to  the  likes  of  Cape  Fear, Fatal  Attraction, Basic  Instinct  , Body  Heat  and  Chinatown. All  the  cast  keep  a  straight  face  throughout  but  unfortunately  that  could  probably  be  said  of  most  of  the  audience  as  actual  gags  are  in  short  supply  and  diminish  as  the  film  progresses  after  a  bright  opening. Some  of  the  sight  gags  are  quite  amusing but  there  simply  isn't  enough  of  them.

Assante  does  well  enough  but  he's  no  Leslie  Neilson. The  three  women  all  look  good  without  revealing  very  much. Kate  in  particular  looks  concerned  to  keep  her  42  year  old  body  under  wraps. Whether  or  not  she  can  "do  comedy"  remains  unresolved  as  the  credits  roll.


12. Wolf  ( 1994 )


Kate  again  has  the  secondary  female  role  as  Jack  Nicholson's  treacherous  wife  in  this  horror-cum-romance-cum-satire  from  director  Mike  Nichols. I  took  my  mum  to  see  this  at  the  cinema  for  a  treat  and  she  really  enjoyed  it.

Nicholson  plays  Wally  Randall ,  a  decent  mild-mannered  but  tiring  book  editor  in  a  corporate  firm  headed  by  slimy  patrician  Alden  ( Christopher  Plummer )  who  is  relying  on  the  loyalty  of   whizz-kid  deputy  Stewart  ( James  Spader )  to  keep  him  in  his  job. That  turns  out  to  be  a  mistake  as  Stewart  is  shafting  him  in  both  board  and  bed  room. However  Wally  recently  knocked  over  a  big  wolf  while  driving  which   bit  him  before  running  off  and  the  lupine  characteristics  he  has  now  acquired  allow  him  to  turn  the  tables  on  his  foes  at  work  as  well  as  date  Alden's  sulky  daughter  Laura  ( Michelle  Pfeiffer ). Wally  does  start  to  worry  though  about  what  exactly  he  gets  up  to  when  the  moon  is  high.

The  satire  on  U.S. business  politics  works  brilliantly. Plummer  and  Spader  are  both  excellent  at  conveying  the  hideous  hypocrisy  of  corporate  culture  with  its  concern  for legalistic  courtesies. The  scene  where  Nicholson  pees  on  Spader's  shoes  "just  marking  out  my  territory" is  rightly  lauded.

From  that  point  on  though  the  film  dips  a  bit  and  becomes  more  of  a  generic  werewolf  movie, well-acted  and  well-made  but  relatively  predictable.

The  film  was  completely  ignored  at  the  Oscars  which  was  a  shame  for  Nicholson  who  puts  in  a  towering  performance  but  I  guess  he's  been  rewarded  enough  in  the  past. Kate's  is  only  a  small  role  but  she  does  manage  to  elicit  some  sympathy  as  a  woman  who   gets  severely  punished  for   making  the  wrong  choice.



13. Margaret's  Museum ( 1995 )



Kate  got  second  billing  in  this  gloomy  Anglo-Canadian  melodrama  about  a  family  and  community  in  thrall  to  the  mines  on  Canada's  eastern  seaboard  in  the  late  forties.

Kate  is  mother  to  Margaret  ( Helena  Bonham-Carter ) who  helps  her  care for  Grand-dad  ( Peter  Boretski )  whose  lungs  have  been  destroyed  and  younger  brother  Jim  ( Craig  Olejnik )  after  Kate's  husband  and  eldest  son  have  been  killed  in  the  mine. Margaret  is  charmed  by  a  giant  Scotsman  Neil  ( Clive  Russell )  who  walks  into  her  life  and  marries  him  on  a  promise  he'll  stay  out  of  the  mine. Economic  forces  soon  mean  it's  time  for  painful  decisions. Explaining  the  significance  of  the  title  would  be  a  major  spoiler.

This  film  was  showered  with  awards  in  Canada; both  Kate  and  Bonham- Carter  won  Genies  ( the  Canadian  equivalent  of  BAFTAs )  for  their  roles. I  think  it's  good  rather  than  great. My  two  gripes  are  that  it's  a  bit  slow  for  the  most  part  which  makes  the  sudden  change  in  tone  in  the  last  15  minutes  a  bit  jarring. The  other  is  the  accents  with  only  Russell  sounding  comfortable  with  a  Scottish  accent  and  the  others'  struggles  mean  some  of  the  dialogue  is  hard  to  catch. The  Gaelic  background  isn't  crucial to  the  story  anyway so  more's  lost  than  gained. What  it  has  got  is  good  period  detail, an  easily  comprehensible  narrative  and  accents  notwithstanding  , committed  performances  all  round.

Bonham-Carter  isn't  totally  convincing  in  shabby  clothes  and  with   unkempt  hair  but  she  does  well  enough  not  to  let  the  film  down. There's  also  a  smidgen  of  nudity  from  her . Kate  is  brilliant  in  a  harsh  role  as  her  grumpy  and  cynical  mother  and  Twin  Peaks's  Kenneth  Welsh  is  also  excellent  as  her  brother-in-law. Russell  doesn't  have  to  do  much  other  than  stand  around  looking  sturdy  but  he  certainly  does  that  very  well.   


14. How To Make An American Quilt ( 1995 )



Kate's  next  film  saw  her  as  part  of  a  largely  female  ensemble  cast. It  was  directed  by Jocelyn  Moorhouse  and  scripted  by  Jane  Anderson  from  a  novel  by  Whitney  Otto. Yes,  we're firmly  in  "chick  flick"  territory  here.

Finn  ( Winona  Ryder ) is  a  young  woman  in  her  mid-20s  working  on  a  thesis  and  planning  marriage  to  a  young  but  staid  carpenter  ( Dermot  Mulroney ). She  decides  to  spend  the  summer  at  the  house  of  her  grandmother  ( Ellen  Burstyn )  and  great-aunt  ( Anne  Bancroft ). They  host  a  sewing  bee  of  middle-aged  to  old  ladies  now  tasked  with  making  a  quilt  as  a  wedding  gift  to  Finn. During  the  vacation  she  hears  of   the  romantic  travails  of  each  lady - which  often  intersect-   whilst  being  wooed  by  the  local  bit  of  beef  ( Johnathan Schaech  ) .

That's  it  as  far  as  plot  goes. It's  a  contrived  premise  and  some  of  the  dialogue  is  a  bit  clunky  but  I  liked  it  a  lot  more  than  I  expected  to. It's filmed  in  sumptuous  colour  with  a  good  eye  for  period  detail  in  the  flashback  scenes. There's  a  pleasing  absence  of  cloying   political  correctness  and  Joanna  Going  looks  good  naked  in  a  couple  of  scenes. Most  of  all  it's  the  quality  of  the  acting  that  holds  you  fast  even  on  the  less  absorbing  storylines. Inevitably  the  husbands / boyfriends  involved ( played  by  the  likes  of  Rip  Torn  and  Derrick O Connor )  don't  get  a  terribly  good  press  but  the  film  doesn't  seem  outrageously  unfair  to  any  of  them. In  fact  the  story  of  Em ( beautifully  played  as  her  younger  self  by  Samantha  Mathis )  is  the  most  affecting  because  it's  so  even-handed. Sometimes  it's  simply  nobody's  fault  that  things  don't  work  out.

Ryder  is  charming  enough  but  the  role  means  she  has  to  yield  centre  stage to  her  seniors  amongst  whom  Bancroft  's  is  perhaps  the  best  performance  although  no  one  lets  the  side  down.

Kate  is  fine  as  the  slightly  younger  widow  in  the  group  although  she's  not  got  the  best  story to  tell  and  is  probably  the  least  necessary  character  overall.




15. Up  Close  And  Personal  ( 1996 )



This  was  Kate's  third  film  with  Michelle  Pfeiffer  and  it's  third  time  unlucky  because  it's  dreadful.

It  charts  the  romance  between  Tally  ( Pfeiffer )  a  young  news  reporter  on  the  make  and  her  initial  boss  Warren  ( Robert  Redford )  a  former  hotshot  now  coasting  as  a  regional  TV  manager. As  Tally's  career  advances  Warren  has  to come  out  of  his  comfort  zone  if  he's  going  to  stay  with  her.

There's  the  germ  of  an  idea  for  a  gripping  emotional  drama   but  it's  not  realised  here. For  a  start  both  Redford  and  Pfeiffer  are  too  old  for  their  roles  although  any  younger  an  actress  would  make  the  bedroom  scenes  a  bit  too  queasy. Nor  is  it  possible  to  feel  much empathy  with  either  of   them. There's  no  real  back  story  to  Tally's  ambitiousness  beyond   having  a  loser  sister  played  by  Deedee  Pfeiffer  who  doesn't  get  to  utter  a  line. Warren  is  the  same  character  Redford's  always  played  in  middle  age, a  lazy  charmer  with  supposed  reserves  of  integrity  that  he's  never  really  called  on  to  demonstrate. It  doesn't  help  that  the  supporting  players  are  all  cardboard  characters  principally  there  to  talk  about  how  brilliant  the  principals  are / were.

At  nearly  two  hours  long  it's  a   real  endurance  test . The  supposedly  exciting  part  where   Tally  is  caught  in  a  prison  riot  is  just  preposterous  with  Warren  directing  her  broadcast   while  the  male  inmates  unaccountably  fail  to  show  any  interest  in  gangbanging  her.

Kate's  part  as  Warren's  ex-wife  is  as  unrewarding   as  any  of  the  other  support. She  has  a  poorly  explained  role  in  his  retreat  from  the  frontline  but  otherwise  she's  just  window-dressing.      


16. U.S. Marshals  ( 1998 )





Kate  has  a  small  role   in  the  sequel  to  the  hugely  successful  The  Fugitive.

Tommy  Lee  Jones  reprises  his  role  as  Sam  Gerrard , leader  of  a  team  of  US  marshals  tracking  down  a  fugitive  from  justice. In  this  case  it's  Wesley  Snipes  who  like  Harrison  Ford  in  the  first  film is  not  really  a  bad  guy  and  must  work  out  who  has  framed  him. It  involves  some  high  level  government  secrets  and  so  Gerrard  must  accept  a  government  agent  Royce  ( Robert  Downey  Jr )  on  his  team.

Without  the  plot  of  the  TV  series  to  rely  on  this  time, the  makers  had  to  come  up  with  a  new  storyline  and  it's  only  partly  successful. There's  an  exciting  plane  crash  early  on  but  thereafter  it  becomes  a  routine  conspiracy  thriller  which  struggles  to  maintain  interest ; apart  from  a  spectacular  stunt  where  Snipes  becomes  Spiderman  for  a  few  seconds  and  an   unexpected  revelation  towards  the  end  it  never  manages  to  raise  much  excitement and  it's  at  least  half  an  hour  too  long. It's  also  poorly  written ; Snipes  is  established  as  a  good  guy  by  Gerrard  viewing  a  grainy  CCTV film where  he  guns  down  two  DSS  agents  who  are  trying  to  lawfully  apprehend  him  and  declaring  "looks  like  self-defence" ?

Jones  is  good  enough  but  the  script  doesn't  give  him  enough  scope  to  challenge  for  a  second  Oscar  and  he  was  getting  a  bit  long  in  the  tooth  for  action  heroics  by  this  point. Downey  Jr and  Snipes  bring  along  their  usual  charisma  but  neither  are  particularly  stretched. Kate's  role  as  Jones's  boss  is  fairly  small  but  she  makes  an impact. There's  an  early  hint  of  romance  between her  and  Jones  which  is  never  followed  up; perhaps  some  scenes  were  cut  which  would  have  developed  this  and  improved  a  rather  hollow  film.
  

17. Boy  Meets  Girl  ( 1998 )

18. The  Cider  House  Rules  ( 1999 )



Kate's  penultimate  film  role  was  in  this  adaptation  of  a  John  Irving  novel.  It's  a  strange  film  which  had  me  in  tears  a  couple  of  times  although  much  of  it  isn't  that  good.

Homer  Wells  ( Tobey  Maguire )  is  an  intelligent  young  man growing  up  in  a  New  England  orphanage  presided  over  by  the  benign  Dr  Larch  ( Michael  Caine )  in  1943. After  two  failed  adoptions  as  a  baby  Larch  takes  Homer  under  his  wing  and  trains  him  as  a  doctor to  assist   his  work. Eventually  some  friction  develops  over  Larch's  policy  of  giving  discreet  abortions  and  when  a  young  couple  Wally  ( Paul  Rudd ) and  Clara  (  Charlize  Theron )  check  in  for  one,  Homer  hitches  a  ride  with  them  to  see  the  world. Wally's  mum  ( Kate )  has  an  orchard  and  Homer is  employed  as  a  field  hand  living  in  a  shack  - the  "cider  house  "  of  the  title - with  the  migrant  workers. When  Wally  , a  fighter  pilot  goes  off  to  Burma , Clara  shows  Homer  something  of  the  world  while  Larch  and  his  staff  scheme  to  lure  him  back.


The  film  was  nominated  for  an  Oscar  for  Best  Picture. It  didn't  win  but  Irving  got  one  for  adapting  his  own  novel  and  Caine  got  another  Best  Supporting  Actor  award. Without  checking  what  the  competition  was  I'd  say  it  lost  out  because  it's  so  uneven,  switching  from  being  very  moving  to  quite  boring  without  much  warning. All  the  orphanage  scenes  pack  a  huge  emotional  punch, those  at  the  farm  considerably  less  so. The  plot  is  liberally  sprinkled  with  tragedies , all  of  them  well-telegraphed. Nevertheless  one  of  them  reduced  me  to  tears  while  the  demise  of  the  foreman  Mr  Rose  ( Delroy  Lindo )  is  so  contrived  I  was  laughing  at  it.

Part  of  the  problem  lies  in  the  casting. The  Cider  House  gang  contains  two  musical  celebrities  in  place  of  actors  in  Heavy  D  and  Erykah  Badu  who's  particularly  dreadful, seemingly  believing  that  tossing  your  hair  around  a  lot   constitutes  acting. I  only  know  Maguire  from  Spiderman  and  this  but  I'd  conclude   from  that  that  he's  a  rather  one  dimensional  actor  and  I  was  certainly  fed  up  of  seeing  that  dopey  grin  by  the  end  of  the  film. Theron  , briefly  nude  at  one  point, is  very  decorative  but  it's  hard  to  empathise  with  her  character.

Caine, not  always  my  favourite  actor, did  deserve  his  Oscar  with  a  moving, restrained  performance  that  holds  the  film  together  and  makes  some  fairly  unbelievable  plot  turns  convincing. Jane  Alexander  as  his  chief  support  at  the  orphanage  is  also  very  good  and  young  Erik  Per  Sullivan  as  the  heart-breaking  Fuzzy  makes  an  indelible  impression.

Kate  herself  is  hardly  in  it  and  completely  wasted.




19. Premonition ( 2007 ) 




Kate  took  a  long  break  before  making  her  next  film,  though  she  appeared  in  Canadian  TV  movies  in  the  meantime.  At  the  time  of  writing  this  is  her  last  film  appearance.

Linda  ( Sandra  Bullock )  is  an  unhappy  housewife  and  mother  of  two  girls  who  receives  a  visit  from  the  local  sheriff   telling  her  that   husband  Jim  (  Julian  McMahon )  has  been  killed  in  a  car  accident. Her  mother  ( Kate )  and  friend  Anna  ( Nia  Long )  help  her  prepare  for  the  funeral  but  when  she  wakes  up  next  morning  she  finds - in  a  scene  unfortunately  reminiscent  of  Dallas - Jim  in  the  shower. After  further  disorientating   events  such  as  finding  her  daughter with  unexplained  facial  injuries  Linda  realises  that  she's  living  a  week  in  the  wrong  sequence.

This  is  a  supernatural  thriller-cum-romance  rather  than  a  horror  film  with  echoes  of  Ghost, The  Machinist   and  Intersection  in  addition  to  its  Groundhog  Day- derived  premise. It's  interesting  without  fully  rewarding  the  effort  spent  in  trying  to  make  sense  of  it. The  scene  where  Linda  writes  out  a  chart  to  make  order  of  her  experiences  is  very  necessary  for  the  viewer  as  well.. It's  also  quite  gloomy  with  a   cold  grainy  look  and  so  few  primary  colours  it  might  as  well  have  been  filmed  in  black  and  white.

Sandra  Bullock  gives  an  assured  performance  in  a  role  that's  not  too  far  removed  from  her  character in  The  Net  a  dozen  years  earlier  although  Jim  , a  cold  and  selfish  adulterer  well  played  by  McMahon,  is  so  unsympathetic  you  wonder  why  she's  bothered  about  his  demise. Among  the  other  characters  Peter  Stormare  does  well  as  the  pyschiatrist.

Kate,  looking   fabulous  for  someone  in  her  mid-fifties,  makes  a  good  impression  in  a  small  and  sympathetic  role.

Since  this  film  Kate  has  appeared  in  the  TV  series  Eleventh  Hour  and  Law  and  Order : Special  Victims  Unit  but  does  seem  to  be  taking  less  work  on  these  days.