Friday, 2 December 2011

3 Suzanna Hamilton







Suzanna was born in 1960 and was discovered by the film-maker Claude Whatham in children’s theatre. She later attended the Anna Scher Theatre School becoming one of its first alumni to make a name for herself. Suzanna does not court celebrity and took a conscious decision to move out of mainstream cinema into more independent productions in the mid-80s. In 1993 her son Lowell was born and she has acted less frequently since but is still working.



1. Swallows And Amazons (1973)
Suzanna is billed as Zannah Hamilton in this possibly because her character’s name is Susan in this adaptation of Arthur Ransome’s perennially popular children’s novel. Suzanna was 12 when this was filmed but is so skinny she could pass for younger unlike her co-star Kit Seymour (Nancy) who looks too old and slightly uncomfortable with her role. Susan is the second oldest of four children (including the unfortunately named Titty ) who are spending the 1929 summer holidays in the Lake District with their mother (Virginia McKenna ). Being on the edge of a lake with an island (Derwentwater in the film, an amalgam of Coniston Water and Windermere in the book) they spend their time camping and sailing a small boat (the Swallow) and indulging in a pirate fantasy with a rival pair of sisters (who sail the Amazon) and their cantankerous uncle (Ronald Fraser) who wants peace and quiet to write a book on his houseboat.

I found it a surprisingly enjoyable film. It re-captures a lost world of childhood innocence with not a P.A.Y.G.O. mobile or Nintendo in sight. That apart it doesn’t seem all that dated, woods, tents and boats having an eternal appeal to those fortunate enough to have access to them. There isn’t that much of a plot – the burglary story seems a curious intrusion – it’s just a wallow in nostalgia for happier days and beautifully shot. For an adult viewer there is the amusement of seeing the children and their mother break every health and safety taboo in sight ; this has got to be Richard Littlejohn’s favourite film. The children set sail without lifejackets, stay out all night, boil water from the lake, play with fireworks and Mum doesn’t bat an eyelid.


Another reason it doesn’t date is that, Suzanna apart, none of the children have gone on to an acting career. Sophie Neville, probably the pick of the bunch as younger sister Titty ( she and Suzanna are actually the same age ) went on to be a TV producer but is now an artist and naturalist. Suzanna already has that air of cool self-possession she brought to many of her adult roles. Fraser is probably not who Ransome would have chosen to play the character modelled on himself and his cartoon-ish face and voice do threaten to take the film into Here Come The Double Deckers - slapstick territory. On the other hand, he does neutralise what would otherwise be a queasy moment when his pubescent neice Nancy complains of his lack of attention to her.

Though it didn’t have the same impact as The Railway Children - small dinghys aren’t as charismatic as steam engines – it still gets an airing on TV every now and then and is worth catching.


2 Tess (1979)
Suzanna's first adult film role came six years later in Roman Polanski's "Tess" where she plays Izz Hewitt, the titular heroine's guileless best friend. It's only a small role but Suzanna plays it to perfection eliciting real sympathy when her honesty gets in the way of her heart's desire.


My enjoyment of the film ( which was belatedly made at the suggestion of Polanski's murdered wife Sharon Tate) is still marred by having had to study the vastly over-rated novel for my A Levels. Polanski is very faithful to Hardy (albeit condensing the middle portion somewhat ) even to the point of rendering the utterly preposterous scene where the blood of a single person starts dripping through the ceiling below. Where Hardy left the woodland scene ambiguous it's clear that Polanski envisages a rape rather than a seduction.


Notwithstanding the dedication to Sharon, Polanski gave the title role to his then-current squeeze, Natassia Kinski. She isn't great and her accent's well wide of the mark but when the character herself is so unconvincing as a flesh and blood woman rather than a cipher for Hardy's rage at Victorian hypocrisy it doesn't really matter. The male leads, Peter Firth as the weak, hypocritical Angel and Leigh Lawson as the cynical bounder Alec are both good but the real stars are the Oscar-winning cinematographers Geoffrey Unsworth and Ghislain Cloquet who sumptuously recreate rural Dorset in France (due of course to Polanski's ongoing legal travails).



3 The Wildcats of St Trinians (1980)




Suzanna then took a backwards step and returned to school (she was 19 at the time) for a revival of the St Trinian's franchise fourteen years after the last one. This mix of  supposed political satire (on trade union power ) and Carry On smut  certainly didn't  find  favour with fans of the original  films  and  I  can  see  why. It's  never  been  released  on DVD  and I'm  wondering  if  one  of  it's  stars  is  paying  to  keep  it  that  way ( my  money's on  Maureen  Lipman ).

This  film really  is  dire; I'm  struggling  to  come up  with  any  redeeming  feature. The  "plot"  is  nonsensical, a  cabal  of  rebellious  schoolgirls  already  having  things  their  own  way  decide  to  set  themselves  up  as  a  trade  union  with  the  encouragement  of  Flash  Harry  ( Joe  Melia )  their  shoe  cleaner  ( who  also  masquerades  as  a  Chinese  restauranteur  purely  for  the  purpose  of  the  odd  racist  gag ). Their  plan  to  spread  the  revolution  involves  kidnapping  an  Arab  princess  from  another  school  which  leads  to  various  wacky  schemes  by  the  civil  service  to  retrieve  her.

The  comedy  is  feeble  at  best;  there's some  lame  slapstick  - blowing  up  the  chemistry  lab, men  losing  their  trousers,  that  sort  of  thing - but  most  of  the  film  actually  consists  of  long, boring  scenes  of  people  scheming  against  each  other. As  for  the  politics - stick  with  DVDs  of  Not  The  Nine  O  Clock  News  or  Citizen  Smith  for  a  flavour  of  the  period, you  won't  learn  anything  useful  here. There's  some  tame  titillation  with  ubiquitous  busty  blonde  Debbie  Linden  crowbarred  in  as  a  very  unlikely  schoolgirl. This  leads  to  the  only  (unintentionally)  funny  scene  where  she  and  a  few  other  nubiles  are  dancing  around  in  Hawaiian  skirts  in  what  is  clearly  a  Force  9  gale.

Suzanna  has  a  few  lines  as  the  mouthy  mole  switched  with  the  princess  but  her  appearance  is  more  notable  for  an  appalling  dead  skunk  hairstyle  than  any  opportunity  to  show  her  acting  talent. The  girls  ( all  well  over-age )  are  interchangeable; the  only  one  who  stands  out  is  Veronica  Quilligan   ( later  to  make  her  mark  as  Anthony  Sher's  student  squeeze  in  The  History  Man ) as  the  ringleader.  Among  the  adults  you'd  have  to  give  Michael  Hordern as  the  Minister  a  few  marks  for  his  professionalism  amid  this  nonsense  whereas  Lipman  takes  the  opportunity  to  "treat"  us  to  her  impersonation  of  Janet  Street-Porter  and  top-billed   Sheila  Hancock  is  unwatchable  as  the  one-eyed  Dutch  headmistress.

Quite  simply  one  of  the  worst  films  I've  ever  seen.


4 Brimstone and Treacle (1982)



Suzanna showed her willingness to take risks by appearing in the film version of Dennis Potter's notorious play which had been produced then banned by the BBC who took fright at its controversial denouement. She plays Patricia the apparently brain-damaged girl at the centre of the film. Cynics might suggest that even lying prone in a coma for much of the action, Suzanna knew she could out-act one of her co-stars.

The  story  concerns  a  young  man  Martin (Sting)  who  cons  his  way  into  the  home  of  a  middle-aged  couple, the  Bateses  (Dehnolm  Elliott  and Joan  Plowright)  whose  marriage  is  fraying  under  the  strains  of  caring  for  their  daughter (Suzanna) , now  disabled  physically  and  mentally  after  a  hit  and  run. Mrs  Bates  is  fervently  religious  and  still  hopes  for  a  miracle  recovery  while  Mr  Bates  is  now  a  guilt-ridden  atheist  with  his  own  reasons  for  fearing  such  an  event.

Potter  adapted  his  own  play  to  get  the  story  out  after  the  BBC  sat  on  the  original  version. The  overt  occult  references  are  removed  to  make  it  more  ambiguous  whether Martin  is  a  devil, angel  with  an  unorthodox  approach  or  simply  a  parasitic  opportunist  with  a  talent  for  spotting  people's  weaknesses. Potter  and  director  Richard  Loncraine  were  able  to  go  a  bit  further  with  the  sex  scenes  and  re-cast  everyone  but  Elliott  who  appears  in  both  versions. It's   an  economical  film  without  any  superfluous  padding.

Anyone  familiar  with  Potter's  work  will  recognise  the  familiar  tropes  of  sex  and  spirituality. Here  he  seems  to  be  on  the  side  of  the  angels  with  Plowright's  selfless  but  suffering mother  by  a  long  way  the  most  sympathetic  character. She  is  excellent  but  Elliott  is  something  else ; the  scenes  of  him  at  work  hacking  out  doggerel  in  which  he  no  longer  believes  are  almost  too  painful  to watch.  As  a  portrait  of  a  man  drowning  in  self-loathing   it's  unbeatable. He  also  features  in  what  is  probably  the  grimmest  sex  scene  ever  committed  to  celluloid.

And  so  we  come  to  Mr  Sumner. Who  on  earth  thought  he  was  the  best  candidate  for  the  lead  role ?  The  material   was  always  going  to  get  them  an  18  certificate  so  his  teen  appeal (which  he'd  largely  lost   by  this  time  anyway)  wasn't  going  to  put  any  more  bums  on  seats . I  suppose  it  did  generate  some  extra  publicity  and  took  care  of  the  soundtrack  (which  is  pretty  good  by  the  way).  Actually  he's  not  that  bad. He  certainly  has  screen  presence  and  achieves  the  contrast  between  Martin's  public  and  private  faces  well  but  in  such  rarified  company  he  was  always  going  to  be  found  wanting.

As  for  Suzanna  she  does  well  in  a  pretty  thankless  role. She  has  little  real  dialogue  and  we  never  learn  much  about  her  character  but  she  is  convincing   physically.  She  reveals  all   in  the  controversial  sex  scenes  ( looking  less  skinny  than  usual )  although  they  are  short  and  to  the  point,  never  prurient.

It's  a  thought-provoking  drama, ( Dudley  Sutton's  little  cameo  at  the  end  is  a  head-scratcher )  which  is  well-resolved   but  it's  the  picture  of  the  Bateses  each   locked  in  their  own  private  hell  unable  to  help  each  other  that  stays  with  you.

5 1984 (1984)





Now  we  come  to  Suzanna's  most  famous  film  role. It  was  fairly  inevitable  that  someone  would  produce  a  film  version  of  Orwell's  novel  to  come  out  in  the  titular  year  and  so  this  British  adaptation  appeared.  It  received  two  rather  unwelcome  publicity  boosts  firstly  when  Richard  Burton  died  thus  making  this  his  last  film  appearance  and  then  when  a  very  public  row  broke  out  over  the  musical  score  between  Eurythmics  ( who  had  been  brought  in  by  the  film's  financial  backers , Virgin  Records )  and   director  Michael  Radford's  choice  , Dominic  Mulroney. Although  both  are  credited  in  the  film  titles  , different  versions  of  the  film  have  been  released,  in  some  of  which  Eurythmics' s  contributions   have  been  excised  completely.

Virgin  also  resisted  Radford's  desire  to  shoot  in  black  and  white  and  a  compromise  wherein  much  of  the  colour  was  bleached  out  giving  the  film  a  distinctively  grainy  look  was  reached.
The  film  also  stays  true  to  a  1940s  aesthetic  partly  in  deference  to  the  wishes  of  Orwell's  widow  Sonia  on  selling  the  film  rights  though  she  had  died  in  1980. The  dowdy  look  of  the  film  does  however  exacerbate  the  major  difficulty  facing  any  adapter  of  Orwell's  most  famous  book ; it's  more  of  an  unrelentingly  pessimistic  tract  than  a  novel  with  a  not  overly  sympathetic  "hero"  whose  tenuous optimism  is  resoundingly  beat  out  of  him.  How  do  you  persuade  an  audience  they  want  to  watch  something  so  bleak ?  To  his  credit  Radford  managed  to  resist  any  pressure  for  a  Brighton  Rock - style  "happy" ending  and  stayed  pretty  faithful  to  the  book.

For  anyone  unfamiliar  with  the  source  material  , Winston  Smith  ( John  Hurt ) lives  in  a  war-torn  totalitarian  state  Oceania, in  joyless  squalor  while  he  works  as  a  propagandist  in  the  Ministry  of  Truth  dedicated  to  constantly  revising  historical  records  in  line  with  current  Party  ideology. Though  a  Party  worker  himself  he  is  constantly  under  surveillance  for  suspected  thought  crime  of  which  he  is  actually  guilty, keeping  a  diary  to  record  his  heretical  thoughts. He  is  approached  for  a  tryst  by  another  party  worker  Julia ( Suzanna )   which  leads  to  a  further  offence  , sexcrime,  and  also  by  a  Party  boss  O  Brien  ( Burton ) who  lends  him  a  forbidden  book  by  supposed  enemy  of  the  state  Goldstein. Winston  imagines  his  lot  to  be  improving  but  his  problems  are  only  just  beginning.

Hurt  was  perhaps  an  obvious  choice  to  play  Winston with  his  pained  features  particularly  as the  character  spends  the  last  third  of  the  film  being  tortured  in  one  way  or  another  and  he  is  as  good  as  you'd  expect. Burton  is  also  excellent  as  the  coldly  menacing  O  Brien  with  none  of  his  usual  theatrics, a  fine  note  on  which  to  depart. There's  also  a  good cameo  from  a  young  Gregor  Fisher  as  Winston's  naive  colleague  Parsons.

Suzanna  takes  to  her  starring  role  with  aplomb. It  takes  a  leap  of  imagination  to  believe  she  would  be  sexually  attracted  to  Hurt  but  she  pulls  it  off   and  doesn't  seem  self-conscious  in  the  nude  scenes. In  fact  she  is  stark  naked  for  at  least  half  her  screen  time  and  you  get  plenty  of  opportunity  to  examine  her  small  but  perky  breasts  and  unshaved  bush  and  armpits. Her  skinny  body  underlines  the  privations  suffered  by  these  characters  but  unlike  Hurt  she  has  the  vitality  of  youth. It's  a  shame  she's  largely  absent  from  the  last  half  hour.

The  film  did  moderately  well  at the  box  office  and  won  an  Evening  Standard  British  Film  Award  but  has  largely  been  forgotten. It  was  perhaps  unlucky  to  come  out  at  the  same  time  as  Terry  Gilliam's  fresher  take  on  bureaucratic  nightmares  Brazil  and  its  release  also  coincided  with  the  UK visit  of  a  young  Russian  politician  Mikhail  Gorbachev  who  was  to  do  more  than  anyone  to  make  Orwell  seem  something  of  a  false  prophet. Personally  I  think  his  time  will  come  round  again; whether  I  want  to  be  around  for  that  is  another  matter.



5 Wetherby (1985)

Suzanna's  next  film  came  out  a  few  months  later  in  1985. She  has  a  small  but  important  role  in  this  British  film , the  first  to  be  written  and  directed  by  David  Hare.

Most  of  the  action  takes  place  in  the  small  Yorkshire  market  town  of  Wetherby  which  I  visited  a  couple  of  times  in  1993   ( while  walking  the  West  Yorkshire  Way ). Important  from  medieval  times  as  the  halfway  point  on  the  Great  North  Road  between  London  and  Edinburgh , it  has  since  been  by-passed  by  the  A1  and  administratively  absorbed  by  the  city  of  Leeds  to  which  it  is  connected  by  a  ribbon  of  suburban  development. On  all  other  sides  the  town  is  bordered  by  flat  fields  stretching  for  miles  and  I  think  that  sense  of  isolation  and  dislocation  is  the  reason  Hare  ( no  Yorkshireman )  chose  it  as  the  setting  for  this  curious  little  drama.

The  central  character  is  Jean  Travers ( Vanessa  Redgrave ) an  unmarried, seemingly  content,  middle-aged  English  teacher  living  alone  in  the Yorkshire  countryside. She  holds  a  small  dinner  party  for  her  friends  but  the  following  day  one  of  the  guests  John  Morgan  ( Tim McInerny )  returns  to  her  home  and  rather  inconsiderately  blows  his  brains  out  in  her  kitchen.
The  rest  of  the film  is  concerned  with  explaining  this  event  and  its  effects  on  Jean  at  all  levels   using  many  flashbacks  and  one  or  two  red  herrings  along  the way.

This  is  a  thoughtful  drama  with  little  action  and  not  much  sex  and  it  occasionally  drags  a  little  but  there  is  much  to  enjoy  with  some  top  class  performances  and  genuine  psychological  insights. It  seems  to  me  that  the  main  themes  are  middle-aged  loneliness  and  disillusionment  and  the  concomitant  jealousy  of  youth  crystallised  in  the  figure  of  Stanley  Pilborough  (  Ian  Holm )  the  oft-drunk  solicitor  sunk  in  a  pit  of  self-loathing.  Similarly  Jean's  current  day  doubts  are  highlighted  by  the  simple  but  effective  device  of  having  Joely  Richardson ( briefly  topless  at  one  point )   playing  her  younger  lovesick  self.

Where  I  think  the  film   comes  a  bit  unstuck  is  in   trying  to  relate  these  universal  themes  to  the  specific  period  in  which  it  was  made. The  scenes  in  which  Jean  tries  to  convince  herself  and  her  class  of  mulleted  teenagers  that  education  still  matters  seem  disconnected   as  does  the  one  where  she  drives  past  some  feral  kids  hving  a  street  bonfire. Living  just  down  the  road  in  Leeds  when  this  came  out  there's  nothing  that  resonates  except  the  odd  familiar  landmark. Hare  also  can't  resist  making  a  direct  reference  to  Mrs  T  which  would  be  risible  if  not  delivered  by  Holm.

There's  also  some  sloppiness  in  the  narrative. There's  no  explanation  as  to  how  Jean  can  afford  to  live  in  a  17th  century farm  house  in  the  Dales  on  a  comprehensive  teacher's  salary  and  the  plot  seems  to  necessitate  Suzanna's  character  being  both  a  student  in  Essex  and  a  library  assistant  in  Wetherby  at  the  same  time . Another  weak  link  is  Stuart  Wilson ( my  mum's  favourite  actor )  as  the  under-empoyed , over-cerebral  police  inspector  Langden  investigating  the  case. More  comfortable  as  a  rugged  hero  in  spy  thrillers  Wilson   looks  all  at sea  here  struggling  with  lines  like " a  central  disfiguring  blankness "  ( unwittingly  describing  his  own  performance )  and  his  domestic  storyline  involving  a  completely  wasted  Penny  Downie  is  a  superfluous  blind  alley.

Otherwise  the performances  are  excellent. I'm  no  great  fan  of  the  Redgraves  but  both  Vanessa and  Joely  are  faultless, the  latter  exuding  a  warmth  and  vulnerability that  I've  not  seen  before. As  mentioned  above  Holm  is  devastatingly  good, Judi  Dench  is  predictably  perfect  though  not  really  stretched  and  McInerny  (with  only  Blackadder on  his  cv  at  this  point )  warms  up  well  for  a  career  playing  disturbed  characters. There's  also  an  early  film  role  ( his  first  but  for  an  obscure  Polish  film  in  the  mid-70s )  for  Tom  Wilkinson  as  a  nerdy  but  dislikeable  teacher  who  is  embarrassed  by  his  wife's  intellectual  inferiority.

Suzanna  plays  Karen,  a  former  acquaintance  of  Morgan's  who, by  a  poorly  explained  contrivance  comes  to  stay  with  Jean  after  the  funeral. Despite  the  fact  that  her  character  has  to  bear  too  much  weight  as  the  embodiment  of  the  writer's  dismay  at  self-absorbed  and  disaffected  youth,  Suzanna  handles  her  part  well  being  both  beguiling  and  exasperating  and,  in  her  final  scene,  scarily  vicious. She  doesn't  have  to  bare  all  here  though  a couple  of  scenes  in  thin  white  underwear  are  sexy  enough.

Despite  its  obvious  flaws  this is  a  film  I'd  recommend.

6 Out Of Africa (1985)

Suzanna  has  a  small  part  in  this  Oscar-winning  epic  as  a  young  ex-pat  named  Felicity  based  on  the  real-life adventurer  Beryl  Markham ( still  alive  when  the  film  was  made , perhaps  the  reason  her  name  was  changed ).
This  wasn't  a  film  that  attracted  me  when  it  came  out  and  I  remember  Barry  Norman  being  a  bit  ambivalent  about  it  so  I  watched  it  without  high  expectations. It's  about  the  African  sojourn  ( 1914 - 1931 )  of  the  Danish  writer  Karen  Blixen  ( Meryl  Streep). She  contracts  a  marriage  of  convenience  with  Swedish  baron  Bror  von  Blixen  ( Klaus  Maria  Brandauer )  which  involves  financing  a  farm  in  Africa  but  when  the  partnership  founders  through  his  neglect  and  philandering   she  switches  her  affections  to  free  spirited  game  hunter  Denys  Finch  Hatton  ( Robert  Redford ). Her  adventures  out  in  the  bush   and  philanthropy  directed  at  the  natives  are  also  covered.
Although  it  won  the  Best  Picture  Oscar  ( albeit  during  a  rather  fallow  and  troubled  decade  for  Hollywood )  it's  a  frustrating  film. The  cinematography  is  awesome , Sydney Pollack  making  full  use  of  the  fabulous  Kenyan  scenery  and  wildlife  and  for  the  most  part  the  acting  is  superb  but  it's  emotionally  hollow  for  such  a  long  film. The  viewer  remains  unmoved  by  the  various  tragedies. Partly  that's  because  the  main  characters  are  part  of  a  privileged  caste  but  a  lot  of  it  must  be  attributed  to  Pollack's  major  mistake, the  casting  of  Redford. As  well  as  being  the  wrong  nationality  and  age ,  Redford  had  semi-retired  from  acting  since  his  directorial  success  with  Ordinary  People  and  there's  a  certain  disengaged  air  about  his  performance. His  early  scenes  have  an  unfortunate  air  of  Crocodile  Dundee  ( released  the  following  year )  about  them  while  his  core  scenes  with  Streep  are  adult  and  well-scripted  but  lacking  in  passion. Similarly  Hatton's   relatively  advanced  views  about  colonisation  are  not  delivered  with  any  conviction.

 Redford's  failings  are  thrown  into  relief  by  a  superb  Oscar-nominated  performance  by  Brandauer  as  the  errant  but  fundamentally  honest   husband  and  Barry  Norman  suspected  his  scenes  had  been  trimmed  for  fear  he  would  eclipse  Redford. Certainly  the  opening  scene  explaining  the  marital  arrangements  seems  oddly  rushed  and  confusing  given  the  languid  pace  of  so  much  of  the  film  ( particularly  the  protracted  ending ). Streep  was  also  Oscar-nominated  and  she  is  pretty  faultless  in  her  portrayal  of  a  not  completely  sympathetic  character. A  young  Michael  Kitchen  is  also  very  good  as  Redford's  business  partner  and  his  physical  decline  is  well  realised  by  the  make-up  artist. Suzanna  does  well  enough  as  Blixen's energetic  but  gauche  friend   but  she's  only  in  a  few  scenes  and  they  all  seem  pretty  superfluous.

7  Devil’s Paradise (aka  Des  Teufels  Paradies)  (1987)


Suzanna  side-stepped  Hollywood  for  her  next  film  a  West  German  production  although  the language  is  English. It's  an  adaptation  of  Conrad's  Victory  ( a  slightly  surprising  choice  since  there's  a  fair  amount  of  anti-German  sentiment  in  the  book )  the  story  of  a  loner in  the  Far  East  brought  up  to  avoid  emotional  engagement  who  is  ruined  by  two  acts  of  kindness.  Although  re-titled  and  brought  forward  a  couple  of  decades  it's  still  quite  recognisable   as  the  book  I  first  read  in  1989.

In  this  version  Escher ( Jurgen Prochnow)   is  a  white  man in  the  Far  East  tending  the  remains  of  a  failed  mining  venture on  a  remote  island  after  his  partner  Quinn ( Tony  Doyle )  is  killed  whilst  recklessly  antagonising  the  natives. On  a  visit  to  a  larger  island  he  encounters  a  distressed  young  musician  Julia ( Suzanna ) playing  in  a  hotel  band  which  is  a  front  for  prostitution  organised  by  the  corrupt  and  lecherous  Schomberg  ( Mario  Adorf ). He  arranges  her  escape to  his  island  where  she  begins  to  thaw  him  out. Unfortunately  their  idyll  is  invaded  by  malevolent  playboy  Mr  Jones  ( Sam  Waterston )  bent  on  disruption.

This  is  quite  a  lean  economic  film  so  much  is  condensed. Escher's  aherence  to  Schopenhauer's  philosophy  is  only  hinted  at  and  Jones' s  psychotic  misogyny  is  jettisoned  to  bring  him  into  the  story  sooner. The  development  of  Escher's  relationship  with  Julia  on  the  island  is  limited  to  a  handful  of  scenes.  It's  also  less  bleak  than  Conrad's  novel  with  a  relatively  happy  ending.

Nonetheless  on  its  own  terms  this  is  a  well-made  adventure  film  with  interesting  characters  and  much  of  the  credit  should  go  to  the  cast. Prochnow  doesn't  get  to  say  much  but  his  brooding screen  presence  makes  the  other  characters'  fascination  with  him  believable. Waterston  ( having  re-grown  his  Heaven's  Gate  moustache - does  he  always  need  one  when  he's  playing  villains ? ) is  also  very  good  as  his  polar  opposite,  a  man  equally  rootless  but  delighting  in  destruction.  Mario  Adorf  is  excellent  as  Schomberg  getting  the  character's  blend  of  malevolence  and  buffoonery  exactly  right. The  only  false  notes  are  Doyle's  OTT  turn  as  Quinn  which  makes  his  early  demise  a  blessing  and  director  Vadim  Glowna's  ill-advised  cameo  as  the  boat  captain.

Suzanna  is  superb  as  Julia  a  goodhearted  girl  who  is  nevertheless  aware  of  her  own  sexual  potency. She  has  several  sex  scenes  revealing  her  breasts  and,  briefly,  that  ample  bush  once  more. It  just  makes  it  seem  more  of  a  shame  that  her  film  career  virtually  ended  here  with  just  two  more,  widely-spaced,  appearances  to  come.


8 Tale Of A Vampire (1992)




It  was  a  full  five  years  before  Suzanna  re-appeared  in  a  full-length  film,  taking  the  lead  female  role  in  this  mainly  British  horror  film  on  the  back  of  some  sterling  TV  work  in  the  intervening  period. She  plays  a  dual  role  as  Anna, an  assistant  at  a  library  specialising  in  the  occult  frequented  by  vampire  Alex  (Julian  Sands)  and,  briefly,  Virginia  the  nineteenth  century  lost  love  Alex  is  seeking.

The  film  is  an  Anglo-Japanese  venture  written  and  directed  by  a  female,  Shimako  Sato. It  was  made  while  vampires  were  seriously  unfashionable  and  Sato's  unique  angle  is  to  mash-up  the  familiar  Dracula  tale  with  a  completely  separate  literary  legend  (no  spoilers  here). It's  partially  successful -  this  is  a  better  film  than  the  godawful  Bram  Stoker's  Dracula  of  the  following  year - but  by  no  means  essential  viewing. 

It's  big  on  moody  atmospherics  - there's  hardly  a  scene  shot  in  daylight - but  as short  on  action  as  you'd  expect  from  a  film  based  in  a  library. There's  a  bit  of  gore  but  it  seems  like  a  perfunctory  concession  to  genre;  the  significant  deaths  take  place  offscreen. There's  next  to  no  sexual  content  either. The  plot  unwinds  without  any  great  surprises  though  there  are  one  or  two  baffling  moments  like  the  street  bum  who  inexplicably  produces  a  shotgun  or the  restaurant  conversation  filmed  from  the  POV  of  someone  lying  on  the  floor  ( not  at  an  angle  to  get  an  upskirt  shot  either ) .

On  the  plus  side  Suzanna  has  a  good  script  to  work  from,  playing  to  her  strengths  as  an  ingenue  who  reveals  hidden  depths  of  courage  and  passion. She's  less  successful  in  the  historical  role  but  that's  not  too  important. Marion  Diamond  is  also  good  as  her  fussy  employer. Sato 's  less  adept  with  the  male  characters. Kenneth  Cranham  is  effectively sinister  as  Anna's  other  stalker  from  the  library  but  it's  too  obvious  what  his  game  is. That  leaves  us  with  Sands. This  isn't  the  film  that  cemented  his  unofficial  status  as  "World's  worst  actor"   but  it  could  have  done, so  poor  is  his  delivery ; it's  another  feather  in  Suzanna's  cap  that  she  convinces in  the  romantic  scenes  playing  opposite  such  a  plank.

For  Suzanna  fans  it's  a  must  to  see  what  we  must  assume  to  be  her  last  substantial  film  role.
Otherwise  its  attractions  are  pretty  limited.

9  The Island On Bird Street (1997)


House  !!  Finding  this  film  means  that  this  becomes  the  first  100%  complete  post  since  I  started  the  blog. Alright  Suzanna's  only  made  nine  films  but  it's  still  worth  a  cheer.

Suzanna's  last  film  appearance to  date  is  in  this  Danish  adaptation  of   Uri  Orlev's  novel  about  a  young  Jewish  boy  surviving  in  the  remnants  of  a  cleared  ghetto  in  Poland  during  World  War  Two.  Director  Soren  Kragh-Jacobsen  is  a  leading  light  of  the  Dogme  95  movement  ( broadly  speaking  against  the  use  of  special  effects  in  films ).

Alex  ( 12- year  old  Jordan  Kiziuk )  lives  in  the  ghetto with  his  father  ( Patrick  Bergin )  and  uncle  Boruch ( Jack  Warden )  but  they  know  time  is  short  and  when  the  Nazi's  round  them  up  the  latter  sacrifices  himself  to  allow  Alex  to  escape into  the  rubble . The  rest  of  the  film  follows  Alex's  resourceful  adaptation  to  life  in  the  shadows  and  insistence  on  staying  put  and  waiting  for  the  unlikely  return  of  his  father  when  members  of  the  Polish  resistance  offer  to  help.

It's  important  to  remember  when  viewing  this  film  that  it  is  based  on  a  children's  novel  ; otherwise  it  would  be  very  difficult  to  accept  the  ending. Similarly  the  horrors  of  the  Holocaust  are  largely  reduced  to  offscreen  gunshots. On  the  other  hand  it's  far  too  dark  and  scary  for  younger  children  who  might  have  been  attracted  by  a  crass  US  trailer  which  suggested  a  cross  between  Schindler's  List  and  Stuart  Little  ( Alex  has  a  pet  white  rat  Snow  that  he  uses  to  sniff  out  hidden  food  caches ).  It's  actually  closest  in  tone  and  content  to  the  much  more  celebrated  The  Pianist   which  it  predates  by  5  years. Though  sometimes  a  bit  slow  particularly  during  the  family  scenes  at  the  beginning  it's  generally  an  absorbing, occasionally  exciting  story  for  adults  and  older  children  alike. The  score  by  Zbigniew  Preisner  is  another  major  plus  in  a  film  necessarily  light  on  dialogue  and  won  him  an  award  at  the  1997  Berlin  Film  Festival.

Kiziuk  has  many  of  the  scenes  to  himself  and  delivers  a  superb  physical  performance. His  acting  isn't  outstanding  but  more  than  competent  for  a  newcomer. None  of  the  adult  parts  are  that  large  but  Warden  plays  the  obligatory  elderly  sage  well  enough  and  James  Bolam  impresses  in  a  brief  cameo  as  a  Resistance-supporting  doctor. If  the  dogme  principles  have  been  faithfully  observed  you'd  have  to  credit  the  rat  with  a  good  performance  too.

Suzanna's  film  swansong  is  brief  and  understated , barely  5  minutes  worth  towards  the  end  of  the  film  as  the  mother  of  a  Polish  girl  Alex  befriends  but  slots  in  nicely.

As  Suzanna  is  only  52  we  shouldn't  assume  that  she  won't  one  day  take  another  film  role  particularly  as  her  son  has  turned  18  but  for  now  that's  our  lot.