Thursday, 28 June 2012

5. Pamela Franklin

We'll  be  looking  at  some  older  films  here  because  Pamela  hasn't  made  one  since  1976  when  Jodhi  May  was  just  one  year  old.  Her  last  recorded  acting  work  on  wikipedia  was  a  theatre  appearance  in  1983  and  it's  difficult  to  think  of  anyone  else  from  the  entertainment  world  who's  stayed  out  of  the  spotlight  for  so  long ( though she  did  do  some  audio  commentary for  the  DVD  release  of  "The  Prime  Of  Miss Jean  Brodie") .

Pamela  was  born  in  Japan in  1950 and  lived  all  over  the  place  in  her  early  years. She  went  to  ballet  school  at  8  and  made  her  film  debut  in  1961. She  got  married  to  fellow  actor  Harvey  Jason  ( who  is  still  working )  in  1971  and  they  are  still  together  with  two  children.

1. The  Innocents  ( 1961)

Pamela's  first  film  was  this  commercially  unsuccessful  but  highly-rated  ( by  Scorcese  for  one )   British  chiller  based  on  the  Henry  James  ghost  story  The  Turning  Of  The  Screw.

The  ten-year  old  Pamela  plays  Flora, one  of  two  young  wards  living  on  the  country  estate  of   a  selfish  uninterested  uncle  ( Michael  Redgrave )  who  unloads  all  responsibility  for  them  onto  his  servants. At  the  start  of  the  film  he  appoints  an  inexperienced  new  governess  Miss  Givens  ( Deborah  Kerr )  following  the  death  of  her  predecessor. Flora  and  her  brother  Miles  ( Martin  Stephens )  disturb  her  with  their  odd, furtive   behaviour  and  she  soon  comes  to  believe  that  supernatural  forces  are  at  work.

It's  a  very  good-looking  film, deliberately  made  in  black  and  white  for  heightened  atmosphere  and  to  differentiate  it  from  Hammer's  recent  output. Freddie  Francis's  cinematography  deploys  deep  focus  as  a  narrative  aid  particularly  when  the  malevolent  ghosts  appear  to  Miss  Givens.  Fifty  years  on  it's  not  particularly  scary  and  at  times  seems  a  bit  stagey  particularly  in  the  frequent  scenes  where  she  discloses  her  apprehensions  to  the  housekeeper  ( Megs  Jenkins ) .  However  the  intimate  scenes  with  Stephens   are  still  quite  startling  despite  their  Freudian  undertones  being  rather  more  obvious  now  than  when  it  was  made  and  the  bleak  ending  is  preceded  by  a  jaw-dropping  act  of  animal  cruelty.

There  are  no  weak  links  in  the  cast  with  Kerr  excellent  as  the  excitable  young  governess keeping  a  lid  on  an  obvious  sexuality  for  the  sake  of  the  children. Peter  Wyngarde  doesn't  have  to  work  very  hard  for  second  billing  as  the  evil  spectre  Quint  and  Jenkins  and  Redgrave  give  good  support.

Pamela  is  assured  and  natural  ( director  Jack  Clayton  didn't  disclose  the  full  script  to  the  children  to  help  achieve  this  )  as  Flora  although  her  voice  is  so  high-pitched  when  animated  that  it's  hard  to  catch  all  her  dialogue. Hers  is  also  the  lessser  role  of  the  two  so  she's  overshadowed  by  the  slightly  older  Stephens  who  abandoned  acting  ( for  architecture )  even  earlier, a  great  loss  on  this  showing.

Such  a  debut  had  mixed  blessings  for  Pamela. It  got  her  film  career  off  to  a  great  start  but  perhaps  also  helped  tie  her  down  to  the  horror  genre  from  which  she  never  quite  escaped.

2. The Lion  (1962)

Pamela's  second  film  the  following  year  saw  her  colour  debut  and  how  with  this  sumptuously -filmed  African  adventure.

Despite  first  appearances  this  is  not  really  a  family  film  but  an  adult-themed  adventure-cum-romance. Robert  Hayward ( William  Holden ) an  American  lawyer  comes  to  Kenya  on  a  summons  from  his  ex-wife  Christine  ( Capucine ) . She  is  concerned  about  the increasingly  feral  tendencies  of  their  daughter  Tina ( Pamela )  who  spends  most  of  her  time  with  a  tame  lion  ( Samba )  on  the  game  reserve  of  mum's  new  lover  Bullitt  ( Trevor  Howard ).

Despite  the big  name  cast  this  film  has  fallen  into  obscurity  perhaps  eclipsed  by  the  success  of  Born  Free  ( where  the  lion  has  much  more  screen  time )  a  few  years  later and  avoided  for  the  very  un-pc  suggestion  later  in  the  film  that  Tina  is  being  corrupted  by  exposure  to  the  natives.   The  scenery  and  animal  photography  is  first  rate  and  while  the  back  projection  work  is  very  obvious  in  some  scenes  ; in  others  the  close-up  work  with  the  lion  is  still  impressive. Although Samba's  own  screen  time  is  restricted  there  are  perhaps  too  many  other animal  encounters  at  the  expense  of  character  development ; the  relationship  between  Hayward  and  Tina  is  very  thinly  drawn  and  the  Africans   are  cardboard  stereotypes.

On  the  plus  side,  Holden  and  Howard, neither  of  them  particularly  sympathetic  actors,  are  both  excellent  as  the  two  alpha  males  butting  heads. Only  Capucine  lets  the  side  down,  the  French  model  looking  implausible  in  the  setting  and  permanently  stuck  in  first  gear  as  an  actress.

Pamela, looking  extremely  boyish  with  a  short  haircut  ( which  has  fooled  one  dim  youtube  commenter )  is  superb  both  in  her  performance and  bravery. There's  no  double  mentioned  in  the  credits  and  we're  way  before  the  CGI  era  here so  we  must  assume  she  really  did  get  that  close  to  a  full grown  lion. She's  cute  where  necessary  but  also  convincing  at  conveying  the  darker  side  of  Tina's unusual  adolescence - the  scene  where  she  seems  to   threaten  to  set the  lion  on  Holden  is  quite  unnerving.

On  balance  it's  not  a  bad  film  but  not  quite  a  lost  classic.

3. The  Third Secret (1964)

It's  often  hard  to  discern  why  certain  films  fall  into  obscurity.  Pamela's  third , a  psychological  whodunnit,  has  a  lot  going  for  it - an  interesting  premise, a  name  director  ( Charles  Crichton ) and  a  strong  cast - but  is  pretty  much  forgotten  nonetheless.

The  film  opens  with  a  dying  psychiatrist  Dr  Whitset ( Peter  Copley ) being  discovered  by  his  housekeeper  and  croaking  a  few, necessarily  enigmatic, words  before  expiring. His  young  daughter  Katherine ( Pamela )  visits  one  of  his  former  patients, TV  face  Adam  Stedman  ( Stephen  Boyd ) insisting  that  her  father  was  murdered  by  one  of  his  patients  and  that  Stedman  should  investigate  them. The  patients  in  question  are  an  unhappy  art  dealer  ( Richard  Attenborough ), a  lonely  spinster ( Diane  Cilento ) and  a  prominent  judge  ( Jack  Hawkins ). Stedman's  investigation  entails  confronting  his  own  demons   as  well  as  potential  murderers.

Despite  being  in  black  and  white  and  deep  focus   this  film  has  a  modern  feel. Stedman  the  jaundiced  political  commentator  seems  like  a  contemporary  creation  and  the  undertones  of  forbidden  attraction  between  he  and  Katherine  don't  actually  need  her  suspicious  uncle  to  illuminate  them.

I  shouldn't  over-praise  the  film. The  elliptical  exchanges  between  Katherine  and  Stedman  are  a  bit  over-cooked  and  the  fate  of  Cilento's  character  is  a  pretty  implausible plot  device. The  big  revelation  at  the  end  is well-telegraphed  although  might  have  been  more  surprising  at  the  time  the  film  was  made  when  this  sort  of  psychological  drama  was  less  common.

Nor  does  the  film  benefit  from  the  performance  of  the  leading  man.  Boyd was  a  noted  scenery-chewer  and  there's  plenty  of  evidence  of  that  here  and  when  he's  calm  he's  a  bit  creepy  rather  than  sympathetic. His  indeterminate  accent  is  also  distracting . On  the  other  hand  the  three  "suspects"   all  play  their  scenes  well  and  there's  some  quality  support  in  the  minor  roles  with  Nigel  Davenport  as  a  cynical  TV  producer  and  Judi  Dench  as  Attenborough's  assistant.

This  is  the  best  of  Pamela's  child  roles  allowing  her  to  display  a  very  impressive  range  for  a  13  year  old. Her  final  scene  is  quite  moving  despite  what  we've  come  to  know  of  her  character.

N.B. Catholics  please  note  that  the  title  of  the  film  has  nothing  to  do  with  the  notorious  Third  Secret  of  Fatima

4.  A  Tiger  Walks  (1964)

Pamela's  second  encounter  with  a  big  cat  in  as  many  years  came  in  this  long-forgotten Disney  family  adventure. She  plays  Julie , the  daughter  of  a  county  sheriff  Williams  ( Brian  Keith )  who  has  to  deal  with  a  major  incident  when  a  circus  wagon  blows  a  tyre   while passing  through  his  small  town, Scotia. A  tiger  being  tormented  by  its  drunken   keeper ( Theodore  Marcuse)   breaks  out, kills  him  ( offscreen )  and  escapes  into  the countryside. Williams's  attempts  to  control  the  situation  are  hampered  by  Julie's  sympathy  with  the  tiger  and  her  success  in  raising  a  campaign  to  prevent  it  being  killed.

Pamela's  presence  apart, and  it's  another  assured  performance  from  her, there's  little  to  recommend  this  to  a  modern  audience. Today's  Playstation  kids   would  turn  off  in  droves  if  confronted  by  a  film  so  talky  and  lacking  in  action. For  large  parts  of  the  film  the  tiger  is  nowhere  to  be  seen. And  for  adults  it's  simply  dreary  with  its  contrived  plot   and  cliched  observations  about  the  media  and  politics. It's  also  difficult  to  watch  because  a  lot  of  the  "action"  takes  place  in  a  dense  fog ( which  seems  like  a  device  to  pad  a  thin  story  out  to  movie  length ).

Keith  does  his  best  John  Wayne  impersonation  as  the  sheriff  and  Psycho's   Vera  Miles  as  his  wife  and  Edward  Andrews  as  the  opportunistic  Governor  are  good  in  support. The  only  other  thing  worth  noting  is  that  it  was  the  last  film  of  the  Indian  actor  Sabu  ( not  particularly  good  here  as  a  circus  hand )  before  his  untimely  death.

5. Flipper's New  Adventure ( 1964)

This  was  the  last  of  Pamela's  family  movies  as  a  child  and  without  looking  too  hard  you  can  see  her  maturing.

This  was  a  quick  sequel  to  the  original  Flipper   the  year  before  and  is  actually  the  better  film. Luke  Halpin  returned  in  the  main ( human ) role  of  Sandy  Ricks  and  Joe  Higgins  as  his  neighbour-turned-guardian  but  otherwise  it  was  a  completely  different  cast. Brian  Kelly  replaced  Chuck  Connors  as  Sandy's  dad  Porter  despite being  a  decade  younger and  looking  nothing  like  him. Porter  has  a  much  smaller  role  in  this  film  so  perhaps  Connors  turned  it  down.

An  unspecified  time  has  passed  since  the  events  of  the  first  film. Sandy's  mum  has  died  and  his  father  is  away  re-training  as  a  park  ranger  so  Sandy  is  looked  after  by  a  neighbour. Flipper,  the  dolphin  he saved,  is  still  hanging  around  but  news  arrives  that  the  area  is  to  be  redeveloped; Sandy  has  to  re-locate  and  Porter  has  arranged  for  Flipper  to  move  to  Miami  Seaquarium  ( plugged  throughout  the  movie ) . Sandy  decides  to  sail  away  with  Flipper  in  tow  and  survive  on  a  desert  island. There  he  is  joined  by  a  stranded  mother  ( Helen  Cherry)  and  her  two  daughters  Gwen  ( Francesca  Annis )  and  Penny ( Pamela ) who  have  been  evicted  from  their  yacht  by  a  trio  of  ex-convicts.

As  a  children's  adventure  film  this  holds  up  surprisingly  well  for  its  age. It's well-paced, not  too  mawkish, occasionally  exciting  and  unlike  in   the  first  film  the  adults  aren't  allowed  to  get  in  the  way  too  much.  The  plot  gets  progressively  more  ludicrous , the  pirates  convey   as  much  menace  as  Captain  Pugwash  and  the  survival  techniques  on  show  are  pretty  laughable  but  no  pre-teen  would  object  to  any  of  that.

Halpin  makes  a  great  Boy's  Own  hero with  an  energetic  performance  in  a  role  that  has  him  in  the  water  half  the  time. Pamela  sparks  off  him  well  as  a  spunky  tomboy  and  at  one  point  we  seem  to  heading  into  Blue  Lagoon  territory  ( Halpin  was  three  years  older ) but  not  quite. The  19-year  old  Annis  looks  fantastic  but  has  a  thankless  role  - what  yachting  teenager  would  think  a  dolphin  was  a  sea  monster ?  Cherry  is  dreadful  as  the  mother; you  can  hardly  believe  she  had  a  50 year  career  as  an  actress  on  this  showing. Of  course  they  all   have  to  bow  the  knee  to  the  real  star  of  the  film,  Mitzie  as  Flipper  and  whoever  trained  him/her  to  do  the  impressive  stunts  

Halpin  and  Kelly  went  on  to  a  three  year  stint  in  a  TV  series  spun  off  the  films  and  the  former  appeared  in  the  1996  remake  with  Elijah  Wood  in  his  old  role. Pamela  now  left  animals  behind  until  her  last  film.

6. The  Nanny (1965)

The  14-year  old  Pamela  returned  to  what  you  could  loosely  describe  as  "horror"  in  this  little  melodrama  from  Hammer. By  this  time  Hammer  had  acquired  enough  clout  to  bring  over  Hollywood  icon  Bette  Davis  to  play  the  titular  character  and  thus  is  better  remembered  than  many  other  films  of  this  ilk.

The  plot  concerns  a  little  boy  Joey  ( William  Dix )  returning  home  from  a spell in  a  special  boarding  school  after  the  death  of  his  little  sister. The  household  comprises  his  distracted  diplomat  father  Bill  ( James  Villiers ) , fragile  mother  Virginia  ( Wendy  Craig )  and  the  childrens'   nanny ( Davis )  who  previously  nurtured  Virginia  and  her  sister  Pen ( Jill  Bennett ). Joey  thinks  that  Nanny  is  out  to  kill  him  but  of  course  no  one  believes  him.

It's  still  an  entertaining  piece  of  hokum  with  one  or  two  scary  moments   but  I  don't  think  it  would  give  anyone  sleepless  nights  now. The  plot  is  rather  contrived  with  a  lot  hinging  on  Pen's  heart  condition  and  a  classic  example of  the  Talking  Killer  Fallacy. It  also  veers  in  some  odd  directions  with  Pamela's  character  clearly  intended  to  introduce  some  essence  of  Swinging  London  and  a  bit  of  kitchen  sink  drama  is  awkwardly  crowbarred  in  as  the film  approaches  the  climax. It's  also  a  bit  slow  in  making  Joey's  character  sympathetic; for  the  first  half  hour  you  could  cheerfully  despatch  him  yourself.

The  black  and  white  photography  is  a  plus  making  the  57-year  old  Davis  look  all  the  more  scary  with  heavy  emphasis  on  those  famous  eyes  and  her  acting  is  still  first  rate.  Craig  ( looking  very  nice  indeed )  and  Bennett  are  well  cast  as  sisters  ,  Dix  ( who  never  went  on  to  much  afterwards )  gives  a  good  naturalistic  performance  and  Angharad  Aubrey ( in  her  one  and  only  film )  is  heartbreakingly  sweet  as  the  doomed  sister.

Pamela's  character  is  another  curiosity  of  the  plot. As  the  precocious  teenager  next  door  she  becomes  Joey's  confidante, the  one  person  ready  to  believe  him  but  two  thirds  of  the  way  in  that  role  is  suddenly  usurped  by  Bennett  and  Pamela  immediately  disappears  from  the  story. Nevertheless  she makes  the  most  of  her  opportunities.

7. Our  Mother's  House ( 1967)

This  absorbing  but  strangely  forgotten  family  melodrama ( with  some  plot  similarities  to  The  Third  Secret ) is  where  Pamela  really  started  to  grow  up.

She  plays  one  of  seven  children  left  bereft  by  the  expiration of  their  invalid  mother , ( Annette  Carrell  who  doesn't  get  to  utter a  line )  probably  through  delayed  exhaustion  given  how  close  in  age  six  of  the  kids  are. Led  by  eldest  daughter  Elsa ( Margaret  Brookes )  they  decide  to  fend  for  themselves  in  the  house  and  bury  Mom  in  the  garden. They  are  getting  by  fine  on  a  mixture  of  hysteria  and  ingenuity  until  the  eldest  boy  Hugh  ( Louis  Sheldon  Williams )  decides  to  defy  Elsa  and  inform  absent  father  Charlie  ( Dirk  Bogarde )  of  their  situation. Most  of  the  children  are  happy  to  accept  Cockney  rogue  Charlie  but  Elsa's  reservations  prove  to  be  well-founded.

This  is  a  rather  good  film  which  never  quite  goes  the  way  you  expect  with  some  deliberate  red  herrings  dropped  in  here  and  there. Despite  the  ages  of  the  cast  it's  definitely  not  one  for  the  kids  - the  queasy  scene  where  the  adorable  youngest  child  Willy ( Gustav  Henry ) starts  leafing  through  one  of  Charlie's  Playboy   magazines  is  enough  to  settle  that  point. The  plot  does  strain  credibility  a  bit  but  never  so  much  that  you  start  to  laugh  at  it. Instead  it's  quite  moving  at  times  especially  the  final  scene  which  manages  to  be both  infuriatingly  inconclusive  and  incredibly  poignant  at  the  same  time.  The  atmospheric  score  and  the  excellent  cinematography  making  full  use  of  all  the  house's  dark  corners  help  too.

Much  of  the  credit  is  also  due  to  the  cast. Bogarde  is  excellent  as  the shifty,  exploitative  villain  of  the  piece  and  Yootha  Joyce  is  also very  good  as  the  former  housekeeper  who  begins  to  exploit  him - did  she  ever  play  a  sympathetic  part  I  wonder ? Both  deserve  credit  for  agreeing  to  take  on  the  risk  of  being  upstaged  by  the  young  ensemble. The  other  adult  parts  are  very  minor  including  a  relatively  hirsute  Garfield "Haskins" Morgan  as  an  estate  agent.

Besides  Pamela  the  familiar  faces  amongst  the  kids  include  Mark  Lester ,  who  went  on  to  the  title  role  in  Oliver  but  not  adult  stardom, as  the  sweetly  naive  Jiminee  with  a  convenient  talent  for  forgery  ( the  film's  weakest  point ).  There's  also   a   nine-year- old  Phoebe  ( then  known  as  Sarah )  Nicholls  (  Brideshead  Revisited's  Cordelia ) who's  awesome  as  the  put-upon  youngest  sister.

This  is  one  of  Pamela's  best  performances. She's  playing  a  character  below  her  real  age  ( and  she  looks  older than  Brooks )  stuffed  full  of  pubescent  hormones  and  conflicting  impulses  and  likely  to  erupt  at  any  moment. Hers  is  by  far  the  most  demanding  of  the  children's  roles  and  she  rises  to  the  challenge.

8. The  Night  Of  The  Following  Day ( 1968 )

Pamela  had  now  turned  18  and  as  with  Jenny  Agutter  her  clothes   started  falling  off  regularly  as  they  briefly  do  here.

The  carrot  for  Pamela  in  this  one  was  the  chance  to  work  alongside  Marlon  Brando. She  plays  the  un-named  daughter  of  a  wealthy  man, Dupont ,who  is  kidnapped  by  a  criminal  gang  in  France  and  held  for  ransom in  a  holiday  cottage. The  gang  consist  of  muscleman Bud ( Marlon Brando), his  ageing  friend Wally ( Jess  Hahn ) desperate  for  a  last  big  payoff, his  junkie  girlfriend  Vi ( Rita  Moreno) and  outside  help  Leer  ( Richard Boone)  who  inevitably  turns  out  to  be  a  loose  cannon. Things  start  going  wrong  from  the  start when Vi  attracts  the  attention  of a  local  policeman (Gerard  Buhr)  and  Leer  reveals  an  unprofessional  interest  in  the  hostage.

This  isn't  one  of  Brando's  more  celebrated  films  and  you  can  see  why. With  little  back  story  to  the  characters  it's  hard  to  care  what  happens  to  them  and  despite  the  French  setting  much  of  the  film  resembles  an  average  episode  of  The  Sweeney  with  Regan  et  al's  scenes  removed. It's  not  bad  just  rather  dull. The  climax  is  reasonably  exciting   ( and  may  have  influenced  Get  Carter ) and  provides  a  brief  look  at  Pamela's  teenaged  nipples  but  you  still  feel  undernourished  by  the  end  of  it. The  ambiguous  final  scene  seems  more  of  a  ploy  to  appease  the  censor  than  an  artistic  decision.

The  performances  are  competent  rather  than  inspired. Brando  made  this  film  out  of  contractual  obligation  and though  he's  still  in  good  shape  physically  at  this  point,  his  performance  seems  a  bit  desultory. Certainly  it's  as  hard  to  believe  in  his  and  Vi's  relationship  as  it  is  to  accept  that  a  professional  gang  would  employ  such  a  flaky  person  as  Vi  in  the  first  place.

Pamela  does  alright  but  after  the  first  half  hour  she's  hardly  in  it  and  when  she  is  has  little  dialogue  so  it's  hard  to  believe  she  looks  back  on  it  as  a  career  highlight.

9. The  Prime  of  Miss Jean Brodie  (1969)

Pamela's  best  role  came  in  this, one  of  the  seminal  films  of  the  sixties  still  fondly  remembered  for  delivering  an  Oscar  to  its  star  Maggie  Smith  as  the  titular  schoolteacher. Pamela  plays  her  loyal  pupil  and  is  absolutely  pivotal  to  the  plot  so  I  must  watch  for  spoilers.

It's  based  on  a  novel  by  Muriel  Spark  and  for  years  I  had  the  wrong  impression  of  it. I  caught  a  snatch  of  the  1970s   ITV  adaptation   starring  the  repellent  Geraldine  McEwan  which  my  mother  and  sister  watched  religiously. I  immediately  dismissed  it  as  typical  Sunday  evening  fare, a  twee  rites  of  passage  story  for  girls  on  a  par  with  Anne  of  Green  Gables.  ITV  must  have  bowdlerised  it  considerably  because  you  could  hardly  get  a  much  darker  storyline. Far  from  being  the  beneficient  mentor  she  imagines  herself  to  be,  Jean  Brodie  is  an  evil ,  manipulative  woman inculcating  her  charges  with  fascist  values  and  willing  to  sacrifice  their  reputations  and  even  their  lives   to  feed  her  self-delusion. She  knows  her  way  around  the  governance  structure  to  thwart  her  suspicious  headmistress  ( Celia  Johnson )  and  strings  along  two  lovers  among  the  male  staff, the  wealthy  but  unworldly  Mr  Lowther  ( Gordon Jackson )  and  the  randy  art  teacher  Mr  Lloyd ( Robert  Stephens )  who  is  obsessed  with  her.

Although  there's  an  obvious  late  60s  look  to  the  film  it  hasn't  dated  at  all. Independent  education,  political  indoctrination  and  sexual  exploitation  remain  hot  topics  and  the  film  both  enthrals  and  appals. Occasionally  it  veers  towards  melodrama - the  subplot  about the  class  mouse  ( Jane  Carr )  going  off  to fight  in  the  Spanish  Civil  War  is  a  bit  of  a  stretch  - but  that's  a  minor  quibble.

Smith's  Oscar  was  well-deserved  for  an  utterly  captivating  performance that  captures  both  Brodie's  appalling  narcissism  and  her  pathetic  vulnerability  when  things  start  to  go  awry. The  rest  of  the  cast  play  their  part  too. Johnson  helps  make  her  confrontations  with  Smith  electrifying  , Jackson  is  excellent  as  the  dull  and  decent  Lowther  and  the  girls  are  all  convincing. Only  Stephens  ( Smith's  husband  at  the  time )  seems  a  bit  over-wrought  at  times .

Pamela  is  superb  as  the  initially  prim  prefect  Sandie  who  eventually  gets  fed  up  of  being  taken  for  granted. She  attracted  some  controversy  for  her  nude  scene  ( though  she  was  18 and  her  snatch  is  hidden ) and  the  schoolgirl  sex  storyline  it  heralds  but  took  it  in  her   stride. The  film  ends  with  a  scene  of  her  striding  out  into  the  new  decade  which  was  to  bring  her  mixed  blessings. 

And  what  of  Jean ? The  film  leaves  her  fate  uncertain  but  some would  say  she  re-surfaced  ten years  later,  again  played  by  someone  called  Maggie  and  even  more  appalling. But  Pamela  had  left  us  by  then.

10. Sinful  Davey ( 1969 )

Pamela  got  the  lead  female  role  in  this  historical  romp. It  was  directed  by John  Huston  but  isn't  regarded  as  one  of  his  better  films   and  it  took  me  quite  a  while  to  find  it.

The  film  was  loosely  based  on  The  Life  of  David  Haggart , the  hastily-written  memoir  of  an  early  nineteenth  century Scottish  criminal  shortly  before  he  was  hanged  for  murder  amongst  other  crimes. James  Webb's  adaptation  softens  the  story  considerably ; Davey  doesn't  kill  anyone and  gets  a  happy  ending  and  the  emphasis  is  on  comedy  rather  than  crime  with  Davey  usually  ending  up  empty-handed. It  was  actually  filmed  in  Ireland. Ronald  Fraser  as  Davey's  henchman  McNab  is  the  only  genuine  Scot  in  the  leading  cast . The  others  have  to  do  Scottish  accents  as  best  they  can ; Robert  Morley  as  the  Duke  of  Argyll  doesn't  make  the  attempt  at  all.

Sinful  Davey  is  a  good-looking  film  which  makes  full  use  of  the  splendid  Irish  scenery  and  everyone  seems  to  have  had  a  good  time  making  it  but  it  doesn't  quite  work. The  late  John  Hurt  had  many  great  qualities  but  charm  wasn't  among  them  and  he's  seriously  miscast  here. You  wouldn't  feel  the  slightest  regret  if  his  execution  went  ahead  as  planned.The comic  episodes  are  fairly  witless  and  never  more  than  mildly  amusing.

Pamela  plays  Annie , Davey's  childhood  friend ( although  Hurt  was  a  decade  older ) and  an innocent  who  follows  him  around  trying  to  save   his  soul. Pamela  plays  her  with  great  charm  and  a  competent  accent  ( though  of  course  she'd  had  some  practice  in  her  previous  film )  but  can't  really  make  their  relationship  convincing.

11. And  Soon The  Darkness  (1970)

Pamela  had  the  starring  role  in  this  influential  British  chiller  which  I  first  saw  some  time  in  the  80s. I  found  it  an  annoying  film  with  too  much  to-ing  and  fro-ing  along  one  small  stretch  of  French  road  although  I  admit  my  view  may  have  been  influenced  by  the  film's  failure  to  deliver the  "kit  off"  action  it  seemed  to  promise.  So  I  was  looking  forward  to  giving  it  another  chance.

Jane  ( Pamela )  and  Kathy  ( Michelle  Dotrice )  are  British  nurses  on  a  cycling  holiday  in  rural  France  but  they  are  not  well-matched. Jane  is  energetic  and  wants  to  see  all  the  sights  while  Kathy  wants  to  do  more  sunbathing  and  chatting  up  the  local lads  such  as  the  moody  French  bloke ( Sandor  Eles )  with  shades  and  moped   who  seems  to  be  following  them. The  girls  stop  at  a  wooded  spot  by  the  road  but  after  an  argument  Jane  rides  off  alone. She  stops  at  a  rundown  cafe  to  wait  for  her  friend  but  she  fails  to  show  up.

The  screenplay  was  written  by  telly  greats  Brian  Clemens  ( The  Avengers  and  much  else )  and  Terry  Nation ( Dr  Who )  and  the  film  directed  by  Robert  Fuest  , best  known  for  The  Abominable  Dr  Phibes. And  on  second  viewing  it's  pretty  good. Despite  its  obviously  modest  budget  it  looks  good. You  can't  really  go  wrong  with  two  attractive  girls  in  tight  blouses  and  hotpants  but  the  big  sky  scenery  is  well -captured  and  a  big  part  of  the  film. The  title  is  somewhat  ironic  since  nearly  all  the  action  takes  place  in  the  brightest  possible  conditions, a  pertinent  reminder  that  broad  daylight  may  not  be  enough  protection  when  you're  in  a  strange  environment  and  can't  easily  communicate.

It's  not  really  a  horror  film  with  its  low  body  count  and  lack  of  gore  and  I  still  think  there's  a  bit  too  much  meandering  along  the  road  and  people  peeping  through  branches  but  it  does  retain  the  suspense  to  an  exciting  climax. The  script  is  occasionally  clunky. I  love  Clare  Kelly's  line  "You  must  be  surprised  to  find  an  old  British  buzzard  like  me  here"  when  it's  pretty  obvious  that  Jane  needs  an  English-speaking  character  to  explain  the  area's  sinister  secret  to  her.

Although  not  a  great  commercial  success  it  has  been  influential  ; you  can  draw  a  straight  line  from  here  to  Wolf  Creek, Spoorloos  and  Hostel  and  there  was  an  American  re-make  ( which  I  haven't  seen  yet )  in  2010.

The  performances  are  generally  sound. For  anyone  who  remembers  the  70s  there  is  of  course  a  major  problem  with  Dotrice  i.e.  dissociating  her, particularly  the  voice ,  from  the  loyal  but  permanently  exasperated  wife  of  social  leper  Frank  Spencer  in  Some  Mothers  Do  'Ave  'Em. She's  worked  pretty  steadily  since  but  this  film  is  the  only  other  thing  I  can  recollect  and  shows  she  had  more  talent  than  is  likely  to  be  remembered.  Eles  is  alright  but  John  Nettleton  as  the  policeman  makes an  attempt  at  a  French  accent  which  could  well  have  been  the  inspiration  for  Crabtree in  Allo  Allo.

As  for  Pamela  she's  terrific. She's  never  looked  better  particularly  in  the scenes  where  she  has  a  tan  ( which  should  be  all  of  them  but  isn't )  and  her  acting  is  first  rate  too.

12. Necromancy  aka  The  Witching  (1972)

This   is  the  first  ( and  slightly  the  better ) of  two  terrible  films  Pamela  made  with  director  Robert  Gordon  and  is  most  significant  for  the  fact  that  she  met  her  husband-to-be  Harvey  Jason  on-set. That's  him  in  the  still  above. Incidentally  a  number  of  the  young witches  in  the  film  were  actually  bridesmaids  at  their wedding.

Pamela  plays  Lori  a  young  woman  who  has  miscarried and  who  is  moving  with  her  husband  Frank  ( Michael  Ontkean )  to  the  small  town  of  Lilith  where  he  has  received  a  surprise  lucrative  job  offer. Even  on  the  journey  she  has  disturbng  visions  and  flashbacks  and  after  meeting  her  husband's  employer  Cato  ( Orson  Welles )  she  realises  that  she  has  been  lured  there  for  occult  purposes.

The  film  is  nothing  more  than  a cheap ,  shoddy  attempt  to  ride  on  the  back  of  recent  horror successes  such  as  The  Devil  Rides  Out, Rosemary's  Baby  and  The  Wicker  Man. Compared  to  any  of  them  it  curls  up  and  dies. There's  no  suspense - you  know  exactly  what's  afoot  from  the  first  scene, no  humour  and  no  intelligence in  the  script , just  a  regular  resort  to  nudity  ( including  Pamela  but  mercifully  not  Welles )  to  keep  you  awake. There's  a  badly-staged  car  accident  with  lighting  continuity  errors  and  an  over  intrusive  soundtrack  (  which  sounds  very  eighties - this  film  has  been  re-edited  a  number  of  times ) which  regularly  obscures  the  dialogue  ( not  necessarily  a  bad  thing ).

Pamela  is  the  only  actor  to  emerge  with  any  credit, giving  a  committed  performance  despite  some  terrible  lines  and  an  inexplicable  volte-face  by  her  character  at  the  film's  climax. She  also  looks  fantastic  whether  naked  or  otherwise.

Welles  is  just  unspeakable. He  barely  moves,  filling  the  screen with  his  black-clad  blubber  and  grunting  his  lines  out  like  a  surly  ticket  collector; it's  down  there  with  Brando  in  Superman   as  one  of  the  laziest  film  performances  of   the  decade. Ontkean  is  bland as  the  husband  and  the  townsfolk  are  all  pretty  wooden  including  Jason  who  plays  the  doctor  - on  this  showing  it  should  have  been  him  who  retired  from  acting.

13. Ace Eli and Rodger of the Skies (1973)

14. The  Legend of Hell House  (1973)

Pamela's  last  two  films  saw  her  return  to  the  horror  genre.

Here  she  plays  Florence  Tanner  a  young  medium  recruited  by  an  obsessed  millionaire  Dr Deutsch ( Roland  Culver )  as  part  of  a  team  to  investigate  the  phenomenon  of  haunting  at  a  mansion  previously  home  to  a  notorious  bluebeard, Belasco. The  other  members  are  Barrett ( Clive  Revill) , a  sceptical  physicist  and  Fischer ( Roddy  McDowall ), also  a  medium  and  the  survivor  from  a  previous  attempt  to  unlock  the  house's  secrets  20  years  earlier. Also  along  for  the  ride  is  Barrett's  wife  Ann ( Gayle  Hunnicutt ) .

This  British  film  is  decent  rather  than  essential.  It  relies  on  set piece  shocks ( some  of  which  have  been  cut on  the  DVD; one  character's  death  scene  has  been  rendered  nonsensical )   rather  than  a  convincing  narrative  and  the  script  seems  under-cooked. Fischer's  motivations  for  example  remain  opaque  for  the  duration  of  the  film  and  the  distinction  between  him  as  a  physical  medium   and  Florence  a  mental    medium  is  mentioned  but  goes  unexplained. Also  unexplained  is  Fischer's  seeming  insomnia  as  he  responds  quickly and  fully  clothed  to  the  other  characters'  night  time  ordeals. It's  also  puzzling  why  there  are  regular  captions  giving  the  date  and  time ; Deutsch  has  given  the  team  a  week  but  otherwise  they  are  unnecessary  for  any  understanding  of  the  action  and  one  appears  mid-scene  as  if  the  film  editor  missed  their  cue. And  the  ending  is  a  serious  let-down.

The  big  plus , bias  notwithstanding,  is  Pamela's  performance  as  the compassionate , highly  strung  and  vulnerable  medium  who  is  also  on  occasion, possessed. She  is  top  billed  and  deservedly  so. She  also  takes  quite  a  physical  battering, knocked  out ,scratched, roughly  screwed  and  thrown  around  before  her  final  scene. She  gets  naked  again  but  it's  brief  and  not  well-lit. She  acts  Hunnicutt  off  the  screen. McDowall  is  as  reliable  as  ever  in  this  sort  of  thing  but  Revill  is  a  bit  one-dimensional.

If  Pamela  had  to  retire  it's  a  shame  this  wasn't  her  final  act  but  there's  one  sad  chapter  to  go.

15. The  Food of  the  Gods (1976)

And  so  we  come  to  the  melancholy  task  of   looking  at  Pamela's  last  film. I  remember  seeing  the  trailer  for  this  as  an  11-year  old  in  the  ABC  cinema,  Rochdale  ( probably  before  Jaws ) and  being  enthralled. When  I  watched  it  on  TV  in  the  eighties  it  was  inevitably  disappointing.

Very  loosely  based  on  an  idea  by  HG  Wells, it  actually  falls  into  the  niche  of  70s  eco-horror  (along  with  Doomwatch, No  Blade  of  Grass, The  Changes )  and  bears  more  than  a  passing  resemblance  to the  classic  1973  Dr  Who  episode  The Green Death. Though  rather  earlier,  The  Birds  is  another  obvious  influence. Morgan  ( Marjoe  Gortner ) is  an  American  footballer  on  an  island - based  hunting  vacation  with  his  friend  Brian ( Jon  Cypher )  amd  another  man  who  is  killed  by  over-sized  wasps. Going  for help  Morgan  has  to  fight  off  a  giant  rooster  at the  farm of  Mrs  Skinner  ( Ida  Lupino )  and  his  subsequent  visit to  her  house  lays  bare  the entire  premise  of  the  film  after  just  10  minutes.

You've  probably  guessed  we're  not  talking  Citizen  Kane  here.  The  film  reunited  Pamela  with  Necromancy  director  Robert  Gordon  and  he  also  produced  the  film  and  wrote  the screenplay. It's  in  the  latter  category  that  he  fails  most  egregiously. The  script  is  absolutely  terrible  with  continuity  errors  ( Pamela's  character  somehow  ends  up  in  a  giant  rat's  burrow  with  her  hat  and  coat  on  despite  a  previous  scene  showing  her  indoors  by  the  fire )  and  logical  flaws  to  which  the  dialogue  actually  draws  your  attention. Morgan  has  risible  monologues  about  nature  fighting  back  at  both  ends  of  the  film  and  his  and  Brian's  reflection  on  their  friend's death  is  excrutiatingly  bad.

The  special  effects  are  variable, sometimes  moderately  impressive, at  other  times  contemptible. The  wasps  aren't  very  convincing  and  the  rooster  scene  is  laughable .The  rats  are  OK ( their  first  attack is  genuinely  scary  and  the  best  bit  of  the  film )  but  when  their leader , an  obviously  tame  albino , appears  the  film  starts  to  resemble  a  rather  warped  episode  of  Tales  From  The  Riverbank.  The  other  plus  points  are  the  wonderful  Vancouver scenery  and  the  fact  that  the weather  is  awful  throughout  the  film  as  if  the  heavens  are  weeping  for  the  end  of  Pamela's  career. Or  maybe  just  drivel  deserves  drizzle.

The  casting  doesn't  help  matters. Gortner, who  looks  like  contemporaneous  tennis  star  Vitas  Gerulaitis,  came  to prominence  with  the  Oscar-winning  documentary  Marjoe,  an  exposure  of  his  own  fraudulent  practices  as  a  revivalist  preacher and  somehow  managed  to  use  it  as  a  springboard  for  an  acting  career. You're  most  likely  to have  seen  him  as  the psychotic  reservist  ( Bruce  Dern  must  have  been  unavailable ) in  the disappointing  Earthquake  , a  one-dimensional  role  in  which  he  was  quite effective. Here,  his  inadequacies  as  an  actor  are  all  too  obvious. He  only  has  one  expression, a  teeth-baring  grimace  suggestive  of  tetanus  or  heavy  cocaine  use  and  his  delivery  is  amateurish.  Cypher  is  nearly  as  bad but  his  drug  of  choice  appears  to  be  Mogadon  and  Ralph  Meeker's  cartoon  villain  is  rendered  even  more  laughable  by  an  Elmer  Fudd- speech  defect.

So  what  of  Pamela ?  Well she  plays  Lorna  a  bacteriologist  who  accompanies  Meeker  to  the  island  for  no  readily  apparent  reason. She does  her  best  despite  some  jaw-breaking  lines  and  having  to  fake   ( not  very  convincingly I  must  say ) carnal  interest  in  Gortner  but  it's  a  losing  battle. It  also  has  to  be  said  that  despite  being  only  26  at  the  time  her  girlish  good  looks  were  fading  ( borne  out by  subsequent  TV  appearances ) and  she  appears  a  short, rather  plain woman  even  when  she  finally  gets  to  take  her  hat  off .

It's  very  sad  to  see  a  promising  career  peter  out  in  such  trash  ( there  was  a  surely  uncalled-for  sequel  in  1989  but  neither  cast  nor  crew  from  the  original  were  involved ).  She  didn't  disappear  immediately  being  much  in  demand  for  guest  star  roles  on  TV  and  you  can  find  her  in  The  Gemini  Man, Police  Story, The  Hardy  Boys, Fantasy  Island  and  a  fair  few  others  in  the  following  5  years  but  after  an  appearance  in  Vegas  in  1981  she  vanished , seemingly  for  good .  As  far  as  I'm  aware  she's  not  given  any  interviews  on  the  subject  so  I'm  left  to  speculate.

Obviously  California  is  a  nice  place  in  which  to  bring  up  your  children  and  perhaps  no  more  needs  to  be  said. But  you  can  also  remind  yourself  that  we're  dealing  with  someone  who'd  worked  with  Bette  Davis, Marlon  Brando  and  John  Huston  before  she  was  20. It's  not  too  difficult  to  imagine  how  she  felt  about  screaming  at  a  back  projection  of  rats  clambering  over  a  doll's  house  with  a  snake  oil  salesman  as  her  co-star  just  a  few  years  later. If  that  was  her  future  in  film  her  abdication  isn't  too  surprising.

Friday, 2 March 2012

4. Jodhi May

Jodhi  continues  our  theme  of  British  child  actresses  who've  gone  into  successful  adult  roles. She  was  born  in  1975  and  got  her  first  acting  break  at  the  age  of  12. She  later  went  to  Oxford  University  studying  English  before  becoming  a  fulltime  actress. She  is  known  for  avoiding  the  celebrity  circuit , preferring  to  let  her  work  do  the  talking.

Jodhi's  quality  control  is  pretty  good  so  while  the  following  films  are  not  all  classics ( or  indeed  all  good  roles  for  her ) she's  so  far  avoided  appearing  in  any  absolute  stinkers.

NB: I  have  not  included  The  Scarlet  Letter  in  the  listing  below,  not  because  it's  awful ( which  it  is )  but  because  Jodhi's  is  only  a  voice  performance  and  I  am  excluding  those  from  this  blog  so  I  don't  have  to  sit  through  too  many  dismal  animated  films  (  I  have  enough  of  that  with  my  son !) .

1. A  World  Apart  (1988)

 Jodhi's  first  film  saw  her  reap  two  awards  , a  shared ( with  her  co-stars  Barbara  Hershey  and  Linda  Mvuli )  Cannes  Award  for  Best  Actress  and  an  Evening  Standard  British  Film  Award  for  Most  Promising  Newcomer  , and  heapfuls  of  praise  at  the  age  of  12 . That  she  didn't  become  a  star  is  probably  down  to  the  fact  that  it's  an  uncompromising  arthouse  political  drama. It  was  also  somewhat  overtaken  by  events ( a  problem  faced  even  more  acutely  by  her  next  film ).

The  film  is  based  on  the  experiences  of  its  screenwriter  Shawn  Slovo  as  a  young  girl  in  South  Africa  whose  parents  were  committed  communists  involved  in  the  apartheid  struggle. For  some  reason  the  names  are  changed  so  the  family  name  becomes  Roth. The  action  is  set  in  1963  when  Molly  Roth  ( Jodhi )  is  12  and  her  father  ( Jeroen  Krabbe  in  the  briefest  of  cameos )  has  to  flee  the  country. His  wife  Diana  ( Barbara  Hershey ) carries  on  their  work   as  if  nothing  has  happened  despite  having  three  children  to  look  after  and  is  duly  arrested  under  the  Ninety  Day  Detention  Law  leaving  a  confused  Molly  to  work  out  why  she's  been  abandoned.

The  title  refers  to  both  the  chasm  between  mother  and  daughter  and  the  gap  between  the  Roths'  affluent  suburban  lifestyle   and  that  in  the  townships  from  where  their  black  housekeeper  Elsie  ( Linda  Mvuli )  hails.  A  scene  where  Molly  goes  for  a  meal  at  Elsie's  home  has  no  other  purpose. The  contrast  is  also  made  between  the  brutal  and  ultimately  fatal  ( offscreen - director  Chris   Menges  eschews  any  screen violence here ) treatment  Elsie's  relative  suffers  for  his  agitation  and  the  relatively  benign  emotional  blackmail  Diana  has  to  deal  with,  coming  from  her  urbane  gaoler  Muller  ( David  Suchet ).

Beyond  that  the  film  is  not  too  preachy. Slovo  and  Menges  leave  enough  space  to  allow  you  to  make  up  your  own  mind  whether  Diana  is  right  to  make  her  family  suffer  for  her  beliefs . Probably  Slovo  herself  has  mixed  feelings  on  the  issue. It's  also  good  on  period  detail  although  Hershey's  big  hair  and  bright  lipstick  scream  the  decade  in  which  it  was  made  rather  than  set. It  is  slow  moving  at  times  and  the  soundtrack  is  a  bit  too  sparse.

Hershey  is  good  as  a  Vanessa  Redgrave  ( who must  surely  have  been  considered  for  the  role ) type  figure, passionate  about  her  cause  but  somewhat  deficient  in  human  warmth. Mvuli's  performance  is  fine  although  I  can't  honestly  say  she  deserved  any  award  for  it.  By  contrast  the  men  are  a  bit  disappointing.  Suchet's  been  much  better  elsewhere  and  Tim  Roth  is  awful  as  Diana's  Commie  sidekick. Everyone  makes  a  decent  fist  of  the  accent  with  Adrian  Dunbar  as  an  excitable  interrogator  the  most  convincing.

Despite  Hershey's  top  billing  it  is  Jodhi's  film. She  has  the  most  screen  time  and  she  copes  well  with  the  complexity  without  being  too  showy. Her  prior  restraint  gives  the  big  cathartic  scene  with  Hershey  more  emotional  heft.

It's  not  the  masterpiece  some  have  claimed  but  it's  definitely  worth  investigating.   

2. Eminent  Domain  (1990)

3. The  Last  Of  The  Mohicans  (1992)

At  36  ( at  the  time  of  writing )  Jodhi  still  has  a  window  of  opportunity to  become  a  major  star  but  as  things  stand  at  the  moment  she's  most  likely  to  be  remembered  for  a  role  she  played  at  17  in  which  she  has  hardly  any  dialogue.

Michael  Mann  took  on  the  challenge  of  adapting  James  Fennimore  Cooper's  now-unfashionable  opus  though  freely  admitting  this  film  owes  more  to  the  screenplay  of  a  1936  adaptation  than  the  source  novel. The  story  concerns  Nathanael aka  Hawkeye  ( Daniel Day-Lewis)  a  white  man  living  as  a  nomadic fur  trader  with  a  Native  American  father  and  son  near  the  frontier  of  the  pre-Independence  American  colonies. They  are  happy  dropping  in  on  the  English  settlers  for  a  cuppa  and  avoiding  entanglement  in  the  French and  Indian War  now  raging. This  becomes  impossible  when  they  rescue  a  couple  of  English  girls , Cora  and  Alice  ( Madeline  Stowe  and  Jodhi ) and  their  escort  Major  Hayward ( Stephen  Waddington )  from  an  ambush  arranged  by  their  treacherous  guide  Magua  ( Wes  Studi ). They  are  on  the  way  to  their  father  Munro  ( Maurice  Roeves ) beseiged  by  the  French  at  a  border  fort. Hayward  is  pursuing  Cora's  hand  in  marriage  but  she  is  looking  elsewhere.

At  least  prior  to  Heat  Mann  was  criticised  for  being  more  style  than  substance  and  poor  on  narrative. That  still  applies  here to  some  extent  and  even  having  watched  it  umpteen  times  ( because  it's  my  wife's  favourite  film )  there  are  still  things  which  puzzle  me. How  can  the  callow  English  major  communicate  better  with  the  Hurons  than  Hawkeye  who's  lived  alongside  them  all  his  life ?  Why are  Magua's  loyal  followers so  uninterested  in  his  final  duel ?  And  why  on  earth  does  no  one  think  to  tell  Munro's  daughters  , one  of  them  delicate,  that  wandering  through  a  war  zone  isn't  a  great  idea ?

That  said  it's  still  enjoyable  for  the  epic  set  pieces, stirring  score  and  rich  characterisation. Nearly  all  the  main  characters  are  well-rounded; even  the  vengeful, bloodthirsty  Magua  is  allowed  a  tender  moment. The  British  don't  get  a  great  press, Munto  is  a  pigheaded  martinet  and  Hayward  is  haughty  and  duplicitous  but  both  are  shown  to  have  redemptive  qualities.

I  know  I'm  in  a  minority  but  I  don't  like  Day-Lewis  with  his  arrogant  bearing  and   mannered  delivery  and  both  traits  are  in  evidence  here  but  he  does  make  a  convincing  action  hero  and  his  romance  with  the  dark-eyed  Stowe  is  believable.  As  his  jealous , mean-mouthed  rival  Stephen  Waddington  is  a  revelation  and  he  must  wonder  why  he's  largely  been  confined  to  playing  dim-witted  sidekicks  since. Studi makes  a great  villain  and  Roeves  is  reliably  tetchy  but  Pete  Postlethwaite  is  absolutely  wasted  in  a  nothing  role.

Jodhi  doesn't  have  many  lines  but  as  the  rabbit-in-the-headlights  witness  to  the  mayhem  going  on  around  her  she  steals  every  scene  in  which  she  appears. Why  this  didn't  make  her  a  star  is  another  puzzle.

4. Second  Best  (1994)

This  is an  aggravating  film  and  not  just  because  Jodhi's  in  it  for  all  of  5  seconds. So  much  of  it  is  very  good  but  ultimately  it's  unsatisfying.

It's  mainly  set  in  rural  ( and  perpetually  rainy ) Wales  where  Graham  Holt  ( William  Hurt ) the  repressed, socially  awkward  postmaster  caring  for  his  bedridden  father ( Alfred Lynch )  decides  to  try  his  hand  at  adoption. His  charge  James  ( Chris  Cleary  Miles ) is  a  disturbed  boy  whose  most  treasured  memory  is  a  week  spent  living  rough  with  his  on-the-run  father  ( Keith  Allen ). The  film  follows  Graham's  progress  at  juggling  James's  family  skeletons  with  his  own.

There  are  three  main  problems  with  the  film. One  is  a  weak  ending; what  appears  to  be  a  minor  episode  is  resolved  and  then  the  credits  come  up  with  a  real  trauma  on  the  horizon  but   not  covered. The  second  is  a  rather  clumsy  edit. The  scene  where   Jodhi  appears  obviously  heralds  a  subplot  about  a  previous  romantic  adventure  of  Graham's  but  it's  yanked  after  a  single  line  to  risible  effect.

The  third  problem  is  Hurt's  attempt  at  a  Welsh  accent. It's  diabolical  and  clearly  no  one  had  the  balls  to  tell  their  Hollywood  star  to  stop trying. Some  of  his  dialogue  is  lost  because  the  phrasing  is  so  odd. It's  a  great  pity  because  in  every  other  respect  he's  right  on  the  money  particularly  the  character's  body  language. You  can  feel  his  pain  in  the  scene  where  he  goes  to  the  disco.

There  is  good  support  from  Alan  Cumming  in  an  early  role  as  a  sympathetic  social  worker  and  Jane  Horrocks  as  one  who  needs  a  good  slap. There  are  also  effective  one  scene  cameos  from  Prunella  Scales, Nerys  Hughes  ( yes  really )  and  particularly  John  Hurt  ( no  relation )   as  Graham's  fabulously  unpleasant  uncle. Allen  is  admirably  restrained  ( and  impressively  transformed  by  the  make-up  artist  over  the  course  of  the  film )  but  goes  unrewarded  with  a  poorly  written  role . Clynes  is  good   though  it's  hard  to  really  sympathise  with  his  character.

5. Sister  My  Sister (1994)

Jodhi  played  one  of  the  title  roles (Lea) in  this  period  drama  based  on  true  events  in  inter-war  France. Her  sister   Christine  is  played  by  Joely  Richardson ( which  begs  an  obvious  question  but  who's  complaining ?).

The  two  girls  are  housemaids  in  an  all-female  household  waiting  on  Madame  Danzard  ( Julie  Walters ) a  miserly  widow  with  a  nice  line  in  psychological  cruelty  and  her  graceless  daughter  Isabelle  ( Sophie  Thursfield ). Christine's  stoic  exterior  masks  a  seething  rage  at  her  position  in  life  and  the  neglect  of  her  mother. The  younger  Lea  calms  her  down  by  offering  lesbian  incest  but  that  leads  to  an  equally  dangerous  jealousy  when  it  becomes  clear  that  Lea  is  open  to  the  attentions  of  others,  particularly  Isabelle. Downstairs  in  the  deliberately  dim  drawing  room, Madame  delights  in  tormenting  her  lumpen  daughter  under  a  mask  of  flighty  eccentricity.

A  low  budget  film  part-financed  by  Channel 4 , the  director  Nancy  Meckler  makes  a  virtue  of  the  constraints,  the  dingily  lit  house  serving  as  a  dungeon  for  three  of  the  four  main  characters, a  recurring  dripping  tap  representing  their  torture. There  are  no  men  on  screen  at  all, just  voices  representing  an  insinuating  photographer  and  a  police  officer in  different  scenes.  The  film  is  just  the  right  length, conveying  the  boredom  of  Madame's  routine  without  it  crossing  over  to  the  viewer. The  key  scene  is  a  juxtaposition  of  the  two  sisters  getting   it  on  while  Isabelle  endures  an  excrutiating  game  of  Patience  downstairs. You  know  things  are  not  going  to  turn  out  well.

The  four  main  players  are  excellent. I  was  very  wary  of  watching  anything  in  which  Walters  is  first-billed  but  she's  superb  here, note  perfect  and  absolutely  terrifying ( and  brilliantly  filmed )  in  her  final  scene  when  the  mask  slips  and  the  vindictive  tyrant  is  revealed. Richardson  is  also very  good ( she  knows  plenty  about  maternal  neglect  after  all )  ; neither  of  the  Richardson  girls  are/were  great  at  conveying  warmth  but  that  coldness  suits  the  character  here. Thursfield  doesn't  have  the  same  chances  to  shine  but  she does  make  you   feel  for  her  frustration  and  regret  that  the  binds  of  veracity  don't  allow  her  a  nicer  fate. Jodhi  was  only  19  when  this  came  out  but  her  inexperience  doesn't  show. Lea  is  the  most  sympathetic  character  and  the  natural  warmth  in  her  brown- eyed  smile  is  put  to  good  effect  here. The  scene  where  she   puts  on  a  new  lace  bodice  at  her  sister's  request   is  highly  erotic  without  any  nudity  involved.

An  impressive  film  all  told  which  deserves  to  be  better  known.

6. The  Gambler  (1997)

7. The  Woodlanders (1997)

Jodhi   plays  Marty  South  in  this  Film  Four  adaptation  of  Hardy's  novel. At  just  90  minutes the  film  presents  quite  a  condensed  version  of  the  story  and  Jodhi's  character  is  the  main  victim  of  the  compression .

The  Woodlanders  is  actually  the  only  one  of  Thomas  Hardy's  major  novels  that  I  haven't  read ( I  wasn't  a  great  fan  but  my  sister  had  them  all )  but  this  felt  like  familiar  territory. Like  most  of  the  others  it's  a  Victorian  tragedy  set  in  rural  Dorest ; in  this  one  class  obsession  and  social  propriety  are  to  blame  for  the  destruction  to  the  lives  of  the  inhabitants.

The  main  heroine  is  Grace  Melbury  ( Emily  Woof )  returning  to  the  village  after  a  good  education  provided  by  her  upwardly  mobile  father  ( Tony  Haygarth )  the  local  timber  merchant. He  feels  she  is  now  too  good  for  childhood  sweetheart  Giles  ( Rufus  Sewell )  and  encourages  the  new  doctor  Edred  Fitzspiers ( Cal MacAninch )  to  press  his  suit. However  it  soon  transpires  that  Edred  has  his  own  ideas  on  class  and  who  he  should  be  sleeping  with.

Hardy  fans  don't  like  this  because  of  its  brevity  and  altered  ending  so  it's  probably  an  advantage  not  to  have  read  the  book. I  enjoyed  it  for  the  lovely  scenery  and  narrative  pace  although  it  was  clear  that  a  lot  was  missing.

It's  also  well-acted  with  Woof  rising  well  to  the  challenge  of  a  starring  role. It 's  also  nice  to  see  Tony  Haygarth  in  a  sympathetic  if  misguided  role. MacAninch , who  I've  never  heard  of , is  subtle  as  the  despicable  doctor  and  Polly  Walker  limbers  up  well  for  her  Rome  role  as  the  bored  bitch  wreaking  havoc  on  the  other  characters. Sewell  is  likeable  but  bland  demonstrating  why  he's  not  achieved  the  major  stardom  predicted  for  him. Jodhi  does  as  well  as  she  can  with  her  truncated  role  as  Giles's  other  admirer  but  after  the  first  10  minutes  she's  a  barely-glimpsed  bystander  and  her  re-appearance  at  the  end  makes  it  obvious  that  we've  missed  out  on  an  important  strand  of  the  story.

8. The  House  Of  Mirth  (2000)

Jodhi  kicked  off  a  busy  decade  with  a  role  in  yet  another  peiod  drama, this  time  Terence  Davies's  adaptation of  Edith  Wharton's  coruscating  assault  on  manners  and  morality  in  New  York  society  at  the  turn  of  the  century.

The  story  centres  on  a  prominent  but  cash-poor  socialite  Lily  Bart  ( Gillian  Anderson ) .  She is  attracted  to  the  socially  popular  solicitor  Seldon ( Eric  Stoltz )  but  he  isn't  rich  enough  to  maintain  her  position  so  she  must  seek  a  wealthy  husband. This  leaves her  very  vulnerable  to  the  machinations  of  her  "friends"  and  duly  her  life  begins  to  unravel.

It's  a  while  since  I  read  the novel  ( for  Manchester  Central  Library  Reading  Group )  but  this  seems  to  be  a  faithful  representation. The  framing  is  sumptuous  despite  the  fact  that  none  of  it  was  filmed in  the  USA. Davies  accurately  captures  Wharton's   nightmare  world  where  a  cloak  of  exquisite politeness  hides  a  cesspit  of  cruelty, deception  and  hypocrisy  best  exemplified  by  the  lecherous  slimeball  Gus  Trennor ( Dan  Akroyd)  and  scheming  adultress  Bertha  Dorset ( Laura  Linney).  Davies  is  also  faithful  to  Wharton's  vision  of  a  world  without  an  attractive  male  character, the best  available  being  the  parvenu  financier  Rosedale ( Anthony  LaPaglia )  who  at  least  brings  plain  speaking  to  the  party.

The  main  gripe  I  have  with  the  film  is  the  casting  of  Anderson, then still  on  a  roll  from  the  success  of  X-Files. I  know  she  has  her  fans  but  she  isn't  attractive  enough  to  be  the  object  of  so  much  male  attention in  the  story  and  her  limited  range  of  facial  expressions  fail to  make  Lily  the  tragic  heroine  she  is  in  the  book. Otherwise  the  cast  is  faultless. Stoltz  isn't  normally  associated  with  period  drama  but  he's  excellent  as  the  shallow  and  hypocritical  Seldon  and  the  usually  sympathetic  Linney  ( who  could  well  be  a  future  subject  of  this  blog ) outdoes  Glenn  Close  in  Dangerous  Liaisons  for  manicured  malevolence.

Jodhi  plays  another  of  Lily's  nemeses , her  cousin  Grace , a  jealous , self-righteous prig  with  a  serpent's  tongue. Having  Jodhi  playing  the  wallflower  to  Anderson's  butterfly  is  manifestly  absurd   but  she  too  is  superb  particularly  in  her  chilling  final  scene.

9. The  Escapist  (2001)

Jodhi  took  a  three-film  break  from  period  roles  starting  with  this   prison  melodrama  which  is  enjoyable  for  all  the  wrong  reasons. The  title  is  unintentionally  ironic  given  the  suspension  of  disbelief  required  here.

Dennis  Hopkins  ( Jonny  Lee  Miller )  is  a  pilot  whose  life  falls  apart  when  his  wife  ( Paloma Baerzin )  is  murdered  by  Ricky  Barnes  ( Andy  Serkis )  a  psychopathic  con  on  the  run.  Abandoning  his  newborn  baby  and  faking  his  own  death,  Dennis  enters  the  prison  system for  a  minor  crime  and  works  his  way  up  to  the  maximum  security  jail  holding  Barnes  by  persistent  escape  attempts.

This  is  one  of  those  films  which  gets  progressively  more  preposterous  as  it  goes  along  and , once  you've  given  up  any  attempt  to  take  it  seriously,  it  actually  becomes  good  fun  with  a  climax  which  doesn't  disappoint.  Hopkins  doesn't  do  anything  to  disguise  his  appearance  but  no  one  in  authority  seems  to  bat  an  eyelid  or  commission  a  psychiatric  intervention  as  their  nameless  customer  goes  through  the  system. The  characterisation  is  wafer-thin  so  the  plot  is  everything. There's  some  violence  and  strong  language  but  they're  about  the  only  things  in  the  film  that  aren't  over  the  top.

The  cast  is  rather  better  than  the  story  deserves. Serkis  ( disguised  as  Sean  Ryder )  is  suitably  manic  as  Barnes   and  Gary  Lewis  ( the  incomprehensible  bald  Scotsman  from  the  last  Prime  Suspect )  is  fine  if  not  entirely  intelligible  as  Dennis's  sensible  cellmate  Ron ( the  script  doesn't  bother  with  minor  details  like  what  he's  in  for ) .  The  weakest  link  is  Miller  himself  who  shows  why  he's  failed  to  become  an  A-lister  with  a  one-dimensional  performance  consisting  largely  of  pouts  and  grimaces.

Jodhi  does  well  enough  as  Dennis's  sister-in-law  ( and  she  and  Baerzin  actually  do  look  alike )  but  by  the  time  she's  called  on  to  do  any  emoting  the  credibility  threshold  has  been  crossed  and  her  style  seems  out  of  place.

10. Blinded (2004)

Jodhi  has  a  lead  role  here  although  this  modest  melodrama  made  on  a  shoestring  in  Scotland  was  always  unlikely  to  raise  her  profile.

The  plot  concerns  a  young  Danish  drifter,  Mike ( Anders  W  Berthelson ) who  fetches  up  in  rural  Scotland  and  finds  work  on  a  decaying  farm  where  the  master  is  a  bitter  blind  man  Francis  Black  ( Peter  Mullan )  attended  by  his  younger, sexually  frustrated  wife  Rachel  ( Jodhi )  and  ailing  mother  Bella ( Phyllida  Law ) . Mike's  work  seems  to  consist  mainly  of  dumping  obsolete  machinery  into  a  bottomless  mudhole.

You  can  probably  guess  where  things  go  from  there  and  you'd  largely  be  right  though  there  are  one  or  two  surprises  as  the  plot  unwinds. Despite  the  financial  constraints  the  production  values  are  good, the  exterior  scenes  are  beautifully  shot  and  the  drab  interior of  the  farm  dovetails  nicely  with  Rachel's  dreary  existence. On  the  down  side  the  script ( loosely  based  on  Therese  Raquin )  is  under-cooked  and  the  over - frequent  flashbacks  to  an  incident  in  Mike's   past   become  tiresome.

The  dominant  performance  is  Mullan's , overcoming  the  gaps  in  the  script  with  sheer  screen  presence  as  the  exploitative  domestic  tyrant. The  film  suffers  when  he's  not  present  and  Berthelson  is  bland  and  inadequate  by  comparison. Samantha  Bond's  doctor  seems  more  of  a  plot  device  than  a  believable character  but  Law  is  good  enough  in  a  small  role.

As  for  Jodhi  she   needed  a  better  script  than  this  to  really  shine. You  do  see  a  lot  of  her  big-eyed  glances  but  her  character  needs  fleshing  out  before  we  can  really  sympathise  with  her. With  the  film  director  ( Eleanor  Yule )  being  female  there's  no  nudity  but  plenty  of  Jodhi  in  underwear  to  compensate.

In  summary  it's  just  OK - mildly  interesting  but  unmoving.

11. On  A  Clear  Day (2005)

Jodhi  stayed  in  Scotland  to  make  another  film with  Mullan  this  time  playing  his  daughter-in-law. Alas,  it's  a  poor  role  for  someone  of  her  talent  and  she's  just  window-dressing.

The  film  concerns  Frank  ( Mullan ), a  middle-aged  man  who  is  made  redundant  from  a  Glasgow  shipyard. He is  inattentive  to  his  wife ( Brenda  Blethyn )  and  effectively  estranged  from  his  househusband  son  Stuart  ( Jamie  Sives )  whose  brother  died  in  a  swimming  accident. As  a  response  he  decides  to  swim  the  English  Channel   and  gathers  together  a  motley  group  of  mates  to  help  him.

If  you  think  this  sounds  a  bit  familiar  you'd  be  right. It's  effectively  The  Full  Monty  with  all  the  laughs  bled  out  of  it. It   was  well  into  the  film  before  I  realised  it  was  even meant   to  be  a  comedy. For  the  most  part  it's  just  dreary  and  predictable  with  the  "funny"  bits  actually  making  it  worse  by  their  hamfisted  incongruity -  one  of  his  mates  is  discovered  wearing  women's  underwear, a  superfluous   character  called  Merv  The  Perv  videos  his  wife  wearing  bondage  gear  ( probably  the  sole, unnecessary  reason  for  the  12  certificate ). The  political  subtext  is  at  nursery  level - management  are  wankers ( no  shit  Sherlock ! )  and  the  family  scenes  are  let  down  by  a  weak  script.

That  the  film   remains  watchable  and  that  a  thunderingly  predictable  ending  still delivers  an  emotional  kick  is  entirely  down  to  Mullan. He  could  brood  for,  erm,  Scotland  but  has  a  mesmerising  screen  presence  and  dominates  every  scene. Blethyn  is  alright  despite  a  wobbly  accent and  a  silly  subplot  about  her  becoming  a  bus  driver  and  Billy  Boyd  ( Pippin  Took  in the Rings  trilogy  and  playing  him  again  here )  provides what  few  laughs  are  to  be  had. Sives  does  his  best  but  he's  fighting  a  losing  battle  with  the  script  ; the  scene  where  he  jumps  into  the  pool  for  a  confrontation with  his  father  is  particularly  cringeworthy.

12. Bye Bye Blackbird (2005)

Jodhi  got  a  much  better  part  in  this  bleak  and  ultimately  baffling  period  drama  set  in  Edwardian  Paris.

She  is  Nina, the  adopted  daughter  of  the  dubiously  aristocratic  Lord  Dempsey  ( Derek  Jacobi )  director  of  a  struggling  circus  whose  real  daughter  Anna  ( Izabella  Miko )  is  the  star  performer  as  a  solo  trapeze  artist.  Nina  is  attracted  to  Josef  ( James Thierree )  a  former  construction  worker  with  a  head  for  heights   but  he  is  obsessed  with  Anna  and  auditions  to  join  her  on  on  the  trapeze. However  when  Dempsey  says  " I  could  use  him"  there's  a  sinister  hidden  meaning.

Apart  from  the  dodgy  CGI  cityscapes  this  is  a  good-looking  film , the  bleached -out  colouring   emphasising  the  grim  reality  behind  the  glitz  for  the  circus  entourage.  Thieree  ( a  grandson  of  Charlie  Chaplin )  and  Miko  performed  their  own  stunts  and  these  are  brilliantly  filmed. The  soundtrack  by  Mercury  Rev  is  pretty  good. The  main  drawback  is   the  script  with  its  opaque  dialogue  and  a  major  plot  twist  which  for  me  at  least  defies  rational  explanation. The  tragic  ending  is  another  surprise  although  I can  think  of  a  couple  of  big  Hollywood  films  with a  similar  conclusion.

It  is  well  acted  throughout  with  Jacobi  outstanding  as  the  dictatorial  impresario  seething  with  resentment  at  the  barriers  to  social  acceptance. Thieree  is  also  impressive  although  it's  hard  to  believe  in  his  character and  there's  good  support  from  Michael  Lonsdale  who  seems  to  have  been  condemned  to  a  lifetime  of  sitting  around  philosophising  since  he  foiled  the  Jackal.  Miko  certainly  looks  the  part  as  the  doll-like  Anna  but  acting-wise  she's  completely  blitzed  by  Jodhi. With,  shall  we  say,  as  full  a  figure  as  she's  ever  sported  she  smoulders  with  unrequited  passion  and  resentment at  having  to  service  the  happiness  of  others  and  deservedly  gets  the  last  line  of  the  film.  She  definitely  makes  it  worth  watching  but  expect  some  frustration  along  the  way.

13. The  Best  Man  (2005)

Oh  Jodhi,  what  are  you  doing  in  this  tripe ?  She  plays  Tania , a  sympathetic  friend  to  the  main  protagonist. It's  a  small,  undeveloped  role  which she  performs  well  enough  but  it's  a  waste  of  her  talent  and  she  doesn't  look  particularly  good  in  this  either.

It's  a  romantic  comedy  directed  by  Stefan  Schwarz  probably  more noted  for  his  TV  work  on  things  like  Hustle. Olly  ( Stuart  Townsend ) is  a  failed  writer  in  a  nothing  job  who  gets  asked  to  be  best  man  to  an  old  university  friend  James  ( Steven  James  Shepherd ) . Olly  accepts  but  then  finds  himself  falling  for  the  bride  Sarah  (Amy  Smart). His  childhood  friend  Murray ( Seth  Green )  an  old  antagonist  of  James  schemes  to  bring  Olly  and  Sarah  together.

That's  pretty  much  it. It's  completely  derivative  and  predictable  with  strong  echoes  of  Four  Weddings  And  A  Funeral  amplified  by  the  presence  of  Anna  Chancellor  and  ( very  briefly )  Simon  Callow  in  the  cast. There  are  one  or  two  funny  sight  gags  ( though  the  best  one  is  nicked  from  Not  The  Nine  O  Clock  News )  but  the  main  script  is  both  unbelievable  and  unamusing. For  a  long  time  it's  not  clear  who  you're  supposed  to  side  with ; James  is  an  unimaginative  philistine  but  rather  endearing  for  most  of  the  film  while  Murray  is  an  unloveable  porn  afficionado. It  needs  a  very  abrupt  and  unconvincing  mood  swing  by  the  former  to  set  up  the  film's  climax. There's  also  a  big  cop-out  in  the  script  as  much  turns  on  a  letter  Olly  writes  to  Sarah  on  James's behalf  but  we  only  get  to  hear  small  snatches  of  it.

It's  a  decent-ish  cast  but  strangely  deployed  with  English  actors  playing  Americans  and  vice  versa  and  Townsend  making  no  attempt  to  hide  his  Irish  accent. Philip  Jackson   has  been  playing  grouchy Northerners  for  nearly  40  years  now  so  it's  bizarre  to  have  him  playing  Smart's  father  ( quite  well  actually ). On  the  other  hand  Green's  struggles  with  the  English  accent  make  it  hard  to  catch  all  his  dialogue. Shepherd  hedges  his  bets  by  switching  between  all  three  accents  to  bizarre  effect. Townsend  is  actually  quite  good  in  an  understated  way  and  he  and  Smart  are  a  convincing  couple. Shepherd  ( Joe  from  This  Life )  makes  a  decent  fist  at  a  character  that  doesn't  make  sense but  Green  is  a  pain  in  the  arse.

If  you  like  this  sort  of  thing  I  suppose  it's  passable  but  not  my  cup  of  tea.

14. Land Of  The  Blind (2006)

Jodhi  originally   had  a  small  role  in  this  ambitious  political  satire as  the  main  character's  mother  but  was  excised  completely.

The  film  is  set  in  an  un-named  English-speaking  state, a  rigged  democracy  "electing" the  deranged  Maximilian  Junior  ( Tom  Hollander ) who  is  more  interested  in  making  bad  films  than  running  the  country. Joe  Brady ( Ralph Fiennes ) is  a  young  guard  at  a  military  prison  housing playwright  and  enemy  of  the  state  John  Thorne ( Donald  Sutherland ) . Seduced  by  Thorne's  rhetoric  and  sickened  by  the  brutality  of  the  regime , Brady  facilitates  the  coup  which  brings  Thorne  to  power  but  soon  begins  to  have  doubts.

This  has  some  good  ideas  and  decent  performances  from  its  mainly  British  cast  but  ultimately  it  doesn't  work. The  central  premise, that  dictators  of  the  left  are  as  bad  as  dictators  of  the  right  is  sound, though  hardly  original  and  there  is  some  fun  to  be  had  in  identifying  all  the  references  to  historical  revolutions  from  ancient  Rome  to  Afghanistan. I  also  liked  the  running  jibe  at  Friends  and  the  brave  idea  of  having  Thorne  impose  the  hijab  for  women  when  he  takes  charge ( though  this  is  somewhat  undermined by  the  film's  own  dearth  of  decent  female  roles ).

On  the  other  hand,  at  nearly  two  hours  it's  over-long and  runs  out  of  ideas. The  last  half  hour  ( which  leans  very  heavily  on  1984  for  inspiration )  is  both  tedious  and  depressing. The  dialogue  is  quite  pretentious  at  times  and  the  significance  of  the  periodic b & w  footage  of  elephants  escapes  me.

The  first  half  of  the  film  is  dominated  ( perhaps  a  tad  too  much )  by  Hollander  as  the  dim, deluded  but  dangerous  dictator, largely  based  on  Nero. It's  the  best  performance  in  the  film  by  some  distance and  you  miss  him  when  the  character  exits. Sutherland  of  course  can  play  stary-eyed  madmen  in  his  sleep  and  his  very  presence  telegraphs  that  Thorne  will  turn  out  to  be  a  rotter. Fiennes  as  the  lone  liberal  is  OK  but  Brady  is  more  of  a  cipher  than  a  flesh  and  blood  character  and  you  just  don't  care what  happens  to  him.

The  major  weakness  of  the  film  has  already  been  alluded  to  above ; there  are  no  convincing  women  characters. Lara  Flynn Boyle  is  set  up  as  an  Elena  Ceaucescu  figure  but  the  script  neglects  to  assign  any  personal  crimes  to  her  and  Camilla  Rutherford  as  Thorne's  guerilla  chief  Tania  is  a  mere  stereotype. Most  crucially  Brady's  wife  Madeline  ( Laura  Fraser )  is  a  wafer-thin  role. With  few  scenes  there's  no  development  of  their  relationship  at  all  so  the  human  story  which  leavens  the  similarly  bleak  visions  in  V  for  Vendetta  or  1984   is  entirely  missing  here  which  leaves  the  film  an  intermittently  interesting    but  essentially  heartless  exercise.

15. Nightwatching (2007)

Jodhi  returned  to  period  drama  in  this  Peter  Greenaway  epic  about  the  famous  Rembrandt  painting  The  Night  Watch.

I  know  next  to nothing  about  art  but  apparently  this  film  is  almost  entirely  fictitious  with  even  the  real  events  largely  happening  outside  the  period  depicted. Rembrandt  ( Martin Freeman )  is  persuaded  by  his  wife  Saskia  ( Eva  Birthistle )  to  take  a  lucrative commission  to  paint  a  group  of  self-satisfied  Amsterdam  burghers  as  a  militia. His  obvious  distaste  for  the  task  is  compounded  first  by  the  sexual  revelations  of  Marieke ( Natalie  Press )  daughter  of   one  of  the  subjects  and  then  the  realisation  that  the  burghers  have  murdered  one  of  their  number  and  framed  another. He  then  uses  the  painting  to  expose  them.

It's  an  intriguing  enough  premise  but  in  Greenaway's  hands  it's  stretched  to  breaking  point  with  so  many  characters  to  keep  track  of  it's  impossible  to  follow  in  one  viewing. And  after  two  plus  hours  of  Greenaway's  stagey , languid  direction  and  dense,  unnecessarily  profane  dialogue  the  last  thing  you  want  to  do  is  watch   it  all  again. The  revelation and  interpretation of  the  painting  is  done  in  such  a  contrived  and  obvious  manner  it's  laughable. Having  said  all  that  it's  not  actually  the  worst  of  Greenaway's  films  but  he's  still  an  acquired  taste  to  say  the  least.

The  other  main  flaw  with  the  film  is  the  casting  of  Martin  Freeman. He  gives  an  energetic, totally  committed  performance  ( with  a  number  of  outings  for  his  plonker )  and  is  actually  quite  good  when  conveying  Rembrandt's  grief  at  his  wife's  death  but  elsewhere  his  delivery  reminds  you  of   a  sixth  former  struggling  with  Shakespeare  and  his  expletive-ridden  tantrums  are  just  embarassing. Expecting  a  likeable  comic  actor  to  carry  a  film  of  this  length  and  complexity  was  insane.

Those  looking  for  some  titillation  have  to  wait  until  the  last  quarter  of  the  film  when  Emily  Holmes , Fiona  O  Shaughnessy  and  Jodhi  herself  all  have  full  frontal  scenes  although  Greenaway's  obsession  with  Kubrickian  mise  en  scene  ensures  that  none  of  them  are  particularly  erotic.

Jodhi  ( along  with  Freeman  and  the  dead-eyed  Press, the  only  familiar  name  in  the  cast )  plays  Gertje  the  coarse  nanny / housekeeper  hired  by  the  burghers  to  discredit  Rembrandt  after  his  wife's  death  by  becoming  his  mistress. Playing  impressively  against  type ( and  looking  a  little  chunkier  than  usual ) as  a  vulgar  sexual  predator  Jodhi  lights  up  the  later  part  of  the  film  and  it's  a  shame  she  isn't  in  it  more.

16. Flashbacks  Of  A  Fool (2008)

This  was  the  first  of  two  consecutive  films  made  with  Daniel  Craig.

Craig  was  the  executive  producer  and  stars  although  he's  absent  from  the  core  of  the  film. The  title  is  slightly  misleading  as  there's  just  one  huge  flashback  in  which  his  teenage  self  is  played  by  Harry  Eden.

Craig  is  Joe  Scott , a  washed  up  British  film  actor  in  Hollywood  idling  his  days  away  with  drugs  and  casual  sex  and  exasperating  those  around  him.  When  he  gets  a  call  from  his  mother  ( Olivia  Williams )  informing  him  of  the  death  of  childhood  friend  Boots  ( Max  Deacon ) he  goes  for  a  wander  into  the  sea  and  we're  taken  back  to  his  adolescence  in  an  English  seaside  town  in  the  early  seventies. The  young  Jo  and  his  infant  sister  Jess  live  with  their  mother  and  aunt  Peggy  ( Helen  McCrory )  in  a  beach  house. Jo  is  pursuing  arty  Roxy  Music  fan  Ruth  ( Felicity  Jones ) but  is  waylaid  by  horny  housewife  Evelyn  ( Jodhi ) with  tragic  and  far-reaching  consequences.

There's  much  to  like  about  this  film. The  beach  scenery  is  wonderful  ( although  South  Africa  substitutes  for  LA  and  you  can  tell  that  the  skyscape  is  all  wrong ). The  soundtrack  is  excellent  ( as  you  might  expect  from  director  Baillie  Walsh's  background  as  a  music  video  director)  with  Roxy's  compelling  "If  There  Is  Something"  taking  centre  stage  in  a  key  scene. The  central  tragedy  is  well  realised  ( even  though  you  can  see  it  coming  a  mile  off  ) and  carries  a  real  emotional  punch.

On  the  downside  the  script  isn't  top  notch  with  several  characters  being  severely  under-written. Boots  is  little  more  than  a  loitering  bystander  in his  scenes ; everything  we  learn  about  him  comes  from  third  parties  and  throws  little  light  on  his  relationship  with  Jo. Some  of  the  LA  scenes  at  the  beginning  ( e.g  the  one  with  Emilia  Fox  as  a  drug  dealer )  seem  superfluous, there  for  the  purpose  of  extending  Craig's  screen  time  rather  than  telling  us  anything  important. And  the  ending  is  really  poor, as  mechanical  ( poor  Keeley  Hawes  as  the  adult  Jess  is  just  a  plot  device ) as  it  is  unbelievable.

Craig's  not  at  his  best,  looking  ill  at  ease  with  the  part  of  an  effete,  self-indulgent  actor  and  you  don't  miss  him  when  he's  not  there. By  contrast  young  Eden  is  very  good  as  his  teenaged  self  and  - through  gritted  teeth - deserves  the  reward  of  two  raunchy  sex  scenes  with  a  naked  Jodhi. Jones  and  Miriam  Karlin  as  the  nosy  neighbour  are  the  best  of  the  supporting  cast. When  you  can  take  your  eyes  away  from  her  fabulous  breasts  Jodhi  too  gives  a  great  performance. She's  not  playing  a  particularly  likeable  character  but  you  really  feel  for  her  when  the  chickens  come  home  to  roost.

Jodhi  alone  would  make  it  worth  watching   but  there's  enough  elsewhere  to  give  it  a  cautious  thumb's  up.

17. Defiance (2008)

Jodhi  has  a  relatively  minor  part  in  this  World  War  Two  drama  as  Tamara, a  Jewish  refugee  with  a  secret. She's  only  the  focus  in  a  couple  of  scenes  but  can  be  spotted  as  an  onlooker  in  many  of  the  others.

The  director  is  Edward  Kwick , best  known  for  Legends  Of  The  Fall  and  there's   certain  similarities  here  in  the  scenes  of  fraternal  conflict  and  a  major  act  of  re-cycling  in  the  film's  climax.

The  film  tells  the  true  story  of  a  group  of  Jewish  brothers , the  Bielskis  from  Belarus, who  escape  into  the  forests  and  not  only  become  partisans  but  nurture  a  whole  community  of  refugees  away  from  the  Nazis. The  eldest  two  Tuvia  (Daniel  Craig)  and  Zus (Liev Schreiber) are  constantly  butting  heads  and  after  a  disagreement  over  tactics  turns  into  a  fistfight  Zus  leaves  to  join  a  Soviet  partisan  unit  and  Tuvia  has  to  lead  the  community  alone.

This  is  a  straight  down  the  line  re-telling  of  the  story  ( although  the  Poles  were  a  bit  angry  that  they  were  omitted  this  was  probably  for  narrative  simplicity  more  than  anything  else ). The  characters  are  painted  with  a  broad  brush ; Tuvia  is  motivated  by  survival , Zus  by  the  need  for  revenge  then  amongst  the  refugees  you  have  a  socialist  intellectual, a  religious  elder  to  helpfully  draw  all  the  Biblical  parallels  and  a  pretty  girl  to  marry  the  sensitive  younger  brother  Asael (Jamie  Bell).  The  action  sequences   are  tough  but  economical; like  Tuvia,  director  Edward  Zwick  doesn't  want  to  dwell  on  the  violence  but  the  human  interest  of  the  story. Accordingly  there's  no  real  villain  in  the  film ( apart  from  Adolf  in  the  old  footage  at  the  beginning)  just  a  venal  police  chief  and  a  selfish  rebel  in  the  camp  who  fail  to  take  the  opportunity  for  heroism  that  the  war  presents.

Craig, while  looking  no  more  Jewish  than  he did  in  Munich,  gives  his  usual  reliable  performance  as  the  rock  in  the  centre  of  the  community  brooding  over  the  constant  life-or-death  decisions  he  has  to  make  like  a  latter day  Charlton  Heston  or  Bert  Lancaster. Schreiber  (otherwise  best  known  for  his  recurring  role  in  the  Scream  franchise )  is  also  very  solid  in  the  less  demanding  role  and  the  supporting  cast  acquit  themselves  well. It  is  a  very  male orientated  film; the  women  don't  get  too  many  chances  to  shine with  Zus's  feisty  girlfriend  Bella  (Iben Hjelje)  the  best  of  the  bunch. Jodhi  is  as  good  as  ever in  her  least  glamorous  role  but  her  story  comprises  little  more  than  a  vignette.

With  a  wonderful  Oscar-nominated  score  by  James  Newton  Howard  this  is  a   worthwhile  film  that  makes  its  points  well  and  doesn't  outstay  its  welcome.

18.  I, Anna  (2012)

Jodhi  returned  to  film  after  an  apparent  ( filming  on  this  was  actually  completed  in  2010 )  four  year  break  in  this  arty  crime  drama.

The  titular  Anna  ( Charlotte  Rampling )  is  a  late  middle-aged  frequenter  of  singles  nights.  After  one  of  her dates  George  ( Ralph  Brown )  ends  up  dead  in  his  flat,  she  becomes  a  suspect  after  being  seen  returning  to  the  scene  by  detective  Kevin  Franks  ( Gabriel  Byrne ).  Franks   decides  to  investigate   by  dating  her  himself  and  her  secrets  are  slowly  revealed.

It's  a  slow-paced  character  study  rather  than  a  thriller. The  story  unfolds  in  non-linear fashion  pulling  the  Usual  Suspects  trick  of  presenting  footage  which  only  exists  in  one  character's  head  and  presenting  more  than  one  red  herring  though  it  does  resolve  quite  neatly  at  the  end  with  a  shock  that  you  weren't  expecting. I  don't  really  know  why  I  didn't  like  it  more  though  the  fashionably  minimalist  soundtrack  doesn't  make  it  easy  to  watch.

Rampling  is  very  good  and  in  great  shape  for  a  woman  in  her  mid-60s  and  there's  some  tension  in  wondering  how  far  she'll  go  in  the  scene  with  Brown   -  annoyingly  broken  into  at  least  half  a  dozen  parts  and  scattered  throughout  the  film. Byrne's  performance  is  nicely  understated  although  his  motivations  are  never  entirely  clear. Brown  is  suitably  appalling  in  his  limited  screen  time.

Jodhi  plays  George's  estranged  wife  who  believes  that  their  son  might  have  committed  the  crime. Again  it's  not  a  big  role  and  she's  not  in  the  latter  half  of  the  film.  Every  scene  she's  in  requires  her  to  be  strung  out  and  she  does  it  well.

19. Ginger  And  Rosa  (2012)

Jodhi   has   a   small   role   in   this   coming-of-age  period  drama.

The  title  characters  are  a  pair  of  teenage  best  friends  in   1962. Ginger  ( Elle  Fanning )  has  the  more  settled  home  life  although  her  parents'  marriage  is  fraying  with  mother  Natalie  ( Christina  Hendricks)  increasingly  resentful   at  being  neglected  by  self-satisfied  husband  Roland  ( Alessandro  Nivola ). Rosa   ( Alice  Englert )   is  running  wilder   with  her  single  mum ( Jodhi )  unable  to  keep  tabs  on  her. As  the  girls  become  involved  in  religion  and  politics, Ginger  becomes  increasingly  obsessed  by  the nuclear  threat , encouraged  by  her  sentimental  old  leftie  godfather  ( Timothy  Spall )  while  Rosa's  obsession  is  somewhat  closer  to  home.

This  film  was  part-made  by  BBC  Films   and  does  feel  like  one  of  those  Sunday  evening  feature  length TV  dramas  ( that  usually  feature  David  Tennant )  despite  the  incongruous   presence  of   Oliver  Platt  and  Annette  Benning  as  anti-nuclear  activists. With  no  music,  spare  dialogue  and  what  you  might  generously   describe  as  leisurely  pacing  it's  not  easy  viewing  and  at  heart  it's   not  really  got  anything  new  to  say.  Yes, friendships  can  be  betrayed  and  the  politically  principled   can  be   selfish  shits ( shades  of  Howard  Kirk )  in  their  private  life  but  those  are  hardly  great  revelations. My  wife  says  this  is  one  of  the  most  boring  films  she's  ever  seen  and  she's  got  a  point. The  film  does  rouse  itself  in  the last  15  minutes  but  you  wouldn't  describe  it  as  an  exciting  climax.

It  is well-acted  although  some  of  the  characters , Platt's  for  example  and  Roland's  flatmate seem  to  be  just  hanging  round  waiting  for  something  to  do. The  two  girls  are  excellent  although  the  script  is  heavily  biased  towards  Ginger  with  Englert  having  relatively  little  scope in  the  second  half  of  the  film. Hendricks  is  sympathetic  although  it's  hard  not  to  be  distracted  by the  size  of  her  chest   and  Nivola  is  very  good  ( though  too  young ) as  the  despicable  hypocrite. Jodhi  is  reliably  impressive  but  again  it's  a  very  meagre  part  for  someone  of  her  talents. 

20.  A  Quiet  Passion ( 2016 )